NEW YORK - Fossils discovered in Morocco are the oldest known remains of Homo sapiens, scientists reported, according to the New York Times.

Dating back roughly 300,000 years, the bones indicate that mankind evolved earlier than had been known, experts say, and open a new window on our origins.

The fossils also show that early Homo sapiens had faces much like our own, although their brains differed in fundamental ways.

Until now, the oldest fossils of our species, found in Ethiopia, dated back just 195,000 years. The new fossils suggest our species evolved across Africa.

“We did not evolve from a single cradle of mankind somewhere in East Africa,” said Phillipp Gunz, a paleoanthropologist at the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Liepzig, Germany, and a co-author of two new studies on the fossils, published in the journal Nature.

Today, the closest living relatives to Homo sapiens are chimpanzees and bonobos, with whom we share a common ancestor that lived over six million years ago.

After the lineages split, our ancient relatives evolved into many different species, known as hominins. For millions of years, hominins remained very ape-like. They were short, had small brains, and could fashion only crude stone tools.

Until now, the oldest fossils that clearly belonged to Homo sapiens were discovered in Ethiopia. In 2003, researchers working at a site called Herto discovered a skull estimated to be between 160,000 and 154,000 years old.

A pair of partial skulls from another site, Omo-Kibish, dated to around 195,000 years of age, making these the oldest fossils of our species.

Findings such as these suggested that our species evolved in a small region — perhaps in Ethiopia, or nearby in East Africa. After Homo sapiens arose, researchers believed, the species spread out across the continent.

Only much later — roughly 70,000 years ago — did a small group of Africans make their way to other continents.

Yet paleoanthropologists were aware of mysterious hominin fossils discovered in other parts of Africa that didn’t seem to fit the narrative.

In 1961, miners in Morocco dug up a few pieces of a skull at a site called Jebel Irhoud. Later digs revealed a few more bones, along with flint blades.

Using crude techniques, researchers estimated the remains to be 40,000 years old. In the 1980s, however, a paleoanthropologist named Jean-Jacques Hublin took a closer look at one jawbone.

The teeth bore some resemblance to those of living humans, but the shape seemed strangely primitive. “It did not make sense,” Dr. Hublin, now at the Max Planck Institute, recalled in an interview.

Since 2004, Dr. Hublin and his colleagues have been working through layers of rocks on a desert hillside at Jebel Irhoud. They’ve found a wealth of fossils, including skull bones from five individuals who all died around the same time.

Just as important, the scientists discovered flint blades in the same layer as the skulls. The people of Jebel Irhoud most likely made them for many purposes, putting some on wooden handles to fashion spears.

Many of the flint blades showed signs of having been burned. The people at Jebel Irhoud probably lit fires to cook food, heating discarded blades buried in the ground below. This accident of history made it possible to use the flints as clocks.

Dr. Hublin and his colleagues used a method called thermoluminescence to calculate how much time had passed since the blades were burned. They estimated that the blades were roughly 300,000 years old. The skulls, which were discovered in the same rock layer, must have been the same age.

Despite the age of the teeth and jaws, anatomical details showed they nevertheless belonged to Homo sapiens, not to another hominin lineage such as the Neanderthals.

Resetting the clock on mankind’s debut would be achievement enough. But the new research is also notable for the discovery of several early humans rather than just one, as so often happens, said Marta Mirazon Lahr, a paleoanthropologist at the University of Cambridge who was not involved in the new study.

“We have no other place like it, so it’s a fabulous finding,” she said.

The people at Jebel Irhoud shared a general resemblance to one another — and to living humans. Their brows were heavy, their chins small, their faces flat and wide. But all in all, they were not so different from people today.

“The face is that of somebody you could come across in the Metro,” Dr. Hublin said.

The flattened faces of early Homo sapiens may have something to do with the advent of speech, speculated Christopher Stringer, a paleoanthropologist at the National Museum in London.

”We really are at very early stages of trying to explain these things,” Dr. Stringer said.

The brains of the inhabitants of Jebel Irhoud, on the other hand, were less like our own.

Although they were as big as modern human brains, they did not yet have its distinctively round shape. They were long and low, like those of earlier hominins.

Dr. Gunz, of the Max Planck Institute, said that the human brain may have become rounder at a later phase of evolution. Two regions in the back of the brain, known as the parietal lobe and the cerebellum, appear to have become enlarged over thousands of years.

“I think what we see reflect adaptive changes in the way the brain functions,” he said. Still, he added, no one knows how a rounder brain changed how we think.

The people of Jebel Irhoud were certainly sophisticated. They could make fires and craft complex weapons, such as wooden handled spears, needed to kill gazelle and other animals that grazed the savanna that covered the Sahara 300,000 years ago.

The flint is interesting for another reason: Researchers traced its origin to another site about 20 miles south of Jebel Irhoud. Early Homo sapiens, then, knew how to search out and to use resources spread over long distances.

Similar flint blades of about the same age have been found at other sites across Africa, and scientists have long wondered who made them. The fossils at Jebel Irhoud raise the possibility that they were made by early Homo sapiens.

And if that’s true, Dr. Gunz and his colleagues argue, then our species may have been evolving as a network of groups spread across the continent.

John Hawks, a paleoanthropologist at the University of Wisconsin who was not involved in the new study, said that it was a plausible idea, but that recent discoveries of fossils from the same era raise the possibility that they were used by other hominins. The only way to resolved the question will be to find more hominin fossils from the time when our species emerged.

Main News

Europe

BRUSSELS - The European Commission asked the Court of Justice of the European Union, the EU’s highest court, for interim measures against Poland’s new law to discipline judges for criticizing the government, the court said in a tweet on Friday.

Poland’s parliament, dominated by the eurosceptic PiS party which has long been at odds with the EU over the rule of law, passed a bill that would allow judges who criticize the government’s reforms to be disciplined, including through dismissals.

AB/

By Elizabeth Howcroft and Eric Beech

LONDON/WASHINGTON - Britain on Friday scolded the United States for refusing to extradite a U.S. diplomat’s wife who was involved in a car crash that killed a British teenager.

British prosecutors had requested the extradition of Anne Sacoolas over the crash last August in which 19-year-old Briton Harry Dunn was killed while riding his motorbike.

But the State Department said on Thursday that Sacoolas had “immunity from criminal jurisdiction” and that to extradite her would set a precedent.

“If the United States were to grant the UK’s extradition request, it would render the invocation of diplomatic immunity a practical nullity and would set an extraordinarily troubling precedent,” the State Department said.

British Foreign Secretary Dominic Raab called the U.S. ambassador in London to express British disappointment.

“We feel this amounts to a denial of justice, and we believe Anne Sacoolas should return to the UK,” Raab said. “The UK would have acted differently if this had been a UK diplomat serving in the U.S. ...

“We are now urgently considering our options.”

Dunn’s family have said Sacoolas was driving on the wrong side of the road at the time of the crash, near an air force base in central England used by the U.S. military.

Sacoolas was given diplomatic immunity and left Britain shortly after the accident. Her lawyer has said that she will not return voluntarily to Britain possibly to face jail for “a terrible but unintentional accident”.

British Prime Minister Boris Johnson has said Sacoolas was wrong to use diplomatic immunity to leave Britain and has urged U.S. President Donald Trump to reconsider the U.S. position.

Dunn’s parents met Trump at the White House in October. Trump hoped to persuade them meet to Sacoolas, who was in the building at the same time, but they declined.

LONDON - Prime Minister Boris Johnson’s government suffered a fourth defeat on its Brexit legislation when members of parliament’s upper chamber voted on Tuesday to ensure protections for child refugees after Britain leaves the European Union.

Johnson’s Conservatives won a large majority in the lower chamber, the House of Commons, in a Dec. 12 election and earlier this month lawmakers there quickly approved the legislation needed to ratify his exit deal with Brussels.

But the House of Lords, where Johnson’s government does not have a majority, made three changes to the legislation on Monday, including over the rights of EU citizens after Brexit.

On Tuesday, the Lords voted 300 to 220 to ensure unaccompanied child refugees can continue to be reunited with family in Britain, a promise made by Johnson’s predecessor Theresa May but stripped from his legislation.

“The signal the government is sending by this is a very negative one, it is not a humanitarian signal,” said Alf Dubs, an opposition Labour lord who fled to Britain as a child to escape the Nazis, and who proposed the change to the bill.

Johnson’s spokesman said the government would seek to overturn the changes made to the Brexit legislation when the bill returns to the House of Commons later this week.

AB/

By Dmitry Zhdannikov and Simon Robinson

DAVOS, Switzerland - Activist Greta Thunberg said on Tuesday planting trees was not enough to address climate change, in an apparent rebuke to a pledge in Davos by U.S. President Donald Trump an hour earlier.

Trump dismissed “perennial prophets of doom” on climate change in his keynote address. While he did not directly name Thunberg, she was sitting in the audience for his speech.

Trump announced the United States would join an initiative to plant one trillion trees, but also spoke at length about the economic importance of oil and gas and called climate change activists the “heirs of yesterday’s foolish fortune tellers”.

“Our house is still on fire,” Thunberg said in her speech, repeating her remarks at the annual meeting of the World Economic Forum a year ago.

“Your inaction is fuelling the flames,” the 17-year-old added, in the latest to-and-fro with the 73-year-old president.

Their debate around climate change appears an attempt by both to frame the argument, with Thunberg calling for an immediate end to fossil fuel investments in front of a packed audience an hour after watching Trump make his keynote address in the Swiss ski resort.

Thunberg responded by referring to “empty words and promises” by world leaders. “You say children shouldn’t worry... don’t be so pessimistic and then, nothing, silence.”

She said: “Planting trees is good of course, but it is nowhere near enough of what is needed, and it cannot replace real mitigation and rewilding nature.”

Earlier, Thunberg called on world leaders to listen to young activists, who have followed her to Davos this year.

“I’m not a person that can complain about not being heard,” she said, prompting laughter from the audience on the first day of the annual WEF meeting.

“The science and voice of young people is not the center of the conversation, but it needs to be.”

Several young activists have traveled to Davos, which has chosen sustainability as its main theme this year.

Thunberg has inspired millions to take action on climate change. A video of her giving Trump what media described as a “death stare” at a U.N. climate summit in New York in September went viral on social media.

 

Mediterranean

WASHINGTON - US President Donald Trump will finally unveil his ‘great’ plan for peace in the Middle East before Israeli leaders visit Washington next week. While the Palestinians may not like it, it will be good for them, Trump said.

Trump has long teased the existence of a plan that would resolve the long-running dispute between Israel and the Palestinians, reportedly developed by his son-in-law Jared Kushner. Its release, however, has been repeatedly delayed.

On the way to an event in Florida on Thursday, Trump told reporters on board Air Force One that he intends to make the plan public ahead of next week’s visit to Washington by Israel’s caretaker prime minister Benjamin Netanyahu and his chief rival Benny Gantz.

"It's a great plan," said Trump, "It's a plan that really would work."

The US president noted that Palestinians might react negatively to it at first, but added that the proposal would be to their benefit.

Trump has made several moves openly favoring Israel since he took office in 2017, including recognizing Jerusalem as the Israeli capital and moving the US embassy there, as well as recognizing the Israeli annexation of the Golan Heights, a Syrian territory occupied since 1967.

Israel was established in 1948 on much of the territory of the former British Palestine Mandate, with Jordan and Egypt taking over territories that are now known as the West Bank and Gaza. Israel took over both areas in a 1967 war. A number of peace proposals since then have sought to establish a Palestinian state in those territories. This “two state solution” has been the official US position until the Trump administration discarded it in February 2017.

AB/

BEIRUT - Lebanon is looking to secure $4 billion to $5 billion in soft loans from international donors to finance purchases of wheat, fuel and medicines, Lebanese newspaper The Daily Star cited Finance Minister Ghazi Wazni as saying on Thursday.

Lebanon formed a new cabinet on Tuesday, which it hopes can restore confidence and secure urgently needed funding from foreign donors amid a deep financial crisis.

“We will ask the international donors to provide Lebanon with $4 billion to $5 billion in soft loans to finance the purchasing of wheat, fuel oil and pharmaceuticals,” said Wazni.

“This injection will cover the country’s needs for one year and will also help reduce the run on the U.S. dollar,” he added.

An acute dollar shortage has prompted banks to impose controls on withdrawals and transfers, hit the Lebanese pound and fueled inflation.

Prime Minister Hassan Diab was set to meet several foreign ambassadors on Thursday as the heavily indebted country looks to rally support. It must decide on how to deal with maturing Eurobonds, including a $1.2 billion bond due in March.

Lebanon won pledges exceeding $11 billion at an international conference in 2018, conditional on reforms that it has so far failed to implement.

AB/

By John Irish

JERUSALEM - “Go outside,” French President Emmanuel Macron demanded in English in a melee with Israeli security men on Wednesday, demanding they leave a Jerusalem basilica that he visited before a Holocaust memorial conference.

The French tricolor has flown over the Church of St. Anne in Jerusalem’s walled Old City since it was gifted by the Ottomans to French Emperor Napoleon III in 1856.

France views it as a provocation when Israeli police enter the church’s sandstone complex, in a part of Jerusalem captured and annexed by Israel in the 1967 Middle East war.

Wednesday’s incident was a case of deja vu all over again. In 1996, former President Jacques Chirac lost patience with Israeli security agents at the same church, telling one of them that his treatment was a “provocation” and threatening to get back on his plane.

Chirac refused to enter St. Anne until Israeli security left the site.

Video showed Macron, jostled in the center of a crowded circle between his own protective detail and Israeli security personnel, including several paramilitary policemen in uniform, under an archway leading into the church.

Macron then stopped the shoving and shouted at the Israeli security guards in English: “I don’t like what you did in front of me.”

Lowering his voice, he then said: “Go outside. I’m sorry, you know the rules. Nobody has to provoke nobody.”

Asked about the incident, an Israeli police spokesman declined comment. An Israeli government spokesman did not immediately provide comment on behalf of the Shin Bet internal security agency, which also helps guard foreign dignitaries.

French diplomats had cautioned that they want to leave little room for mishaps on Macron’s trip. Earlier on Wednesday, a separate squabble ensued when Israeli police tried to enter St. Anne ahead of Macron’s visit.

Macron is one of dozens of world leaders due to attend Thursday’s World Holocaust Forum at the Yad Vashem Holocaust memorial center in Jerusalem, which will commemorate the 75-year anniversary of the liberation of the Auschwitz death camp.

The 42-year-old head of state had seen his visit to St. Anne as a symbolic stop underscoring Paris’ historical influence in the region.

Before heading to the church, Macron walked through the Old City, speaking to shopkeepers and stopping by the Church of the Holy Sepulcher.

He later visited the Muslim Noble Sanctuary in Jerusalem that houses al-Aqsa mosque, a site revered by Jews as the Temple Mount, and Judaism’s Western Wall.


By Alasdair Pal and Devjyot Ghoshal

NEW DELHI - Russia’s Foreign Minister Sergey Lavrov said on Wednesday Moscow has been urging Gulf countries to consider a common security mechanism for the region and it was time the world got rid of unilateral measures such as sanctions.

“We have been suggesting to the Gulf countries to think about collective security mechanisms ... starting with confidence building measures and inviting each other to military exercises,” Lavrov told a security conference in Delhi.

Tensions in the Gulf have risen following the U.S. killing of Iranian military commander General Qassem Soleimani and a retaliatory missile attack by Iran on U.S. forces in Iraq.

“Since I mentioned about Persian Gulf, we are very much concerned about what is going in there,” Lavrov said.

Iran’s Foreign Minister Mohammad Javad Zarif is also attending the conference in Delhi that comes just a day after Britain, France and Germany formally accused Iran of violating the terms of its 2015 agreement to curb its nuclear program, which eventually could lead to the reimposing of U.N. sanctions.

Iran’s Fars news agency quoted Zarif as saying overnight that the use of the dispute mechanism was legally baseless and a strategic mistake.

Lavrov said unilateral sanctions were a problem in today’s world.

“So the 21st century is the time when we must get rid of any methods of dealing in international relations which smack of colonial and neo-colonial times. And sanctions, unilaterally imposed sanctions, they are not going to work.”

After pulling out of the Iran deal, the United States slapped sanctions back on Iran and has gradually increased its “maximum pressure” campaign targeting the Islamic Republic’s revenues from oil, mining and other industries.

British Prime Minister Boris Johnson called on Tuesday for U.S. President Donald Trump to replace the Iranian nuclear deal with his own new pact to ensure the Islamic Republic does not get an atomic weapon.

Trump said in a tweet he agreed with Johnson for a “Trump deal”.

U.S. Deputy National Security Adviser Matthew Pottinger will also be addressing the Delhi meeting on Thursday.

North Africa

BENGHAZI, LIBYA - The Libyan National Army (LNA) led by General Khalifa Haftar has managed to down a Turkish drone that was allegedly trying to hit LNA units in Tripoli, a spokesman for the LNA Air Defence Forces said Wednesday.

"The Air Defence Forces of the General Command of the Libyan Arab Armed Forces shot down a Turkish drone that took off from the Mitiga International Airport and was trying to raid the site of our military units in Tripoli," the statement published on Facebook reads.

On Monday, Turkish President Recep Tayyip Erdogan said as quoted by the country's media that Ankara hadn't sent any Turkish troops in Libya yet but only military advisers.

Turkey has yet to comment on the claims by the LNA.

The development comes nearly a week after Ankara announced that it would deploy troops to support the Government of National Accord (GNA) in Tripoli in its fight against its opponents in the country's east, the Libyan National Army, after ceasefire negotiations between the two in Moscow failed.

AB/

ISTANBUL - Turkish President Tayyip Erdogan has called on Europe to support its work in Libya, where it is providing military support to the internationally-recognized government, if it wants to end the conflict there.

Erdogan made his remarks in a column published on the Politico website on Saturday, ahead of a summit in Berlin on Sunday that will try to stabilize the country.

At the meeting, Germany and the United Nations will push rival Libyan camps fighting over the capital, Tripoli, to agree to a truce and monitoring mechanism as first steps toward peace, diplomats and a draft communique said.

Turkey supports the government of Fayez al-Serraj in Tripoli and describes Khalifa Haftar, who heads the eastern Libyan National Army (LNA), as a coup plotter.

“Keeping in mind that Europe is less interested in providing military support to Libya, the obvious choice is to work with Turkey, which has already promised military assistance,” Erdogan wrote.

“We will train Libya’s security forces and help them combat terrorism, human trafficking and other serious threats against international security,” he added.

Sunday’s summit will put pressure on Haftar and the LNA to halt a nine-month offensive against Tripoli after a week-long lull in fighting. But it will not try to broker power-sharing between the two sides, said diplomats briefed on preparations.

Haftar and Serraj are both due in Berlin - along with Erdogan and the leaders of Russia, Egypt and other Western and Arab powers. Libya has been in turmoil since the fall of Muammar Gaddafi in 2011.

Erdogan said that if Libya’s legitimate government were to fall Islamist militant groups such as Islamic State and Al Qaeda “will find a fertile ground to get back on their feet”.

Haftar is backed by the United Arab Emirates, Egypt, Jordan, Sudanese and Chadian fighters, and most recently Russian mercenaries. France has also given some support.

On the other side, Turkey has supported Serraj by sending troops to balance out recent gains by Russian snipers. Hundreds of pro-Turkey fighters from Syria’s war have also been deployed, diplomats say.

AB/

ANKARA - President Recep Tayyip Erdogan says Turkey is starting deployment of troops to Libya in support of the embattled United Nations-recognized Government of National Accord (GNA) and in line with agreements relating to maritime border demarcation and enhanced security cooperation.

"We signed an agreement with Libya to delineate maritime borders. It is no longer legally possible to conduct exploration and drilling activities or to run pipelines in the region between the Turkish and Libyan coasts without the approval of both countries," Erdogan announced in the Turkish capital Ankara on Thursday.

He added, "In 2020, we are licensing these areas and starting the search and drilling as quickly as ever. After the licensing work, for the first time the Oruc Reis seismic research vessel will conduct seismic studies in the region. We are sending our troops to this country to ensure the survival and stability of the legitimate government in Libya."

Erdogan remarks came only two days after Libya's renegade military commander Khalifa Haftar left Moscow without signing a binding truce that would have halted his nine-month campaign to seize the GNA's base of Tripoli, and would have formalized a tentative ceasefire in the war-wracked North African country.

"The draft [agreement] ignores many of the Libyan army's demands," Haftar was quoted as saying by the Saudi-owned and Arabic-language al-Arabiya television news network.

Fayez al-Sarraj, the heads of the GNA, had already signed the truce proposal after indirect talks in the Russian capital on Monday.

Last week, Turkey and Russia urged Libya's warring parties to declare a ceasefire after a recent escalation in fighting around Tripoli and the strategic coastal city of Sirte.

Erdogan has said Turkey would not refrain from "teaching a lesson" to Haftar if his eastern-based forces continue attacks against the Tripoli-based GNA.

"If the putschist Haftar's attacks against the people and legitimate government of Libya continue, we will never refrain from teaching him the lesson he deserves," the Turkish president said in a speech to his AK Party legislators in parliament on Tuesday.

"It is our duty to protect our kin in Libya," he said.

Erdogan said Turkey had deep historical and social ties with Libya, asserting that Haftar would have taken over the entire nation if Ankara had not intervened.

Turkey will join Germany, the United Kingdom and Russia at Libyan peace talks in Berlin next Sunday, he said.

"The putschist Haftar did not sign the ceasefire. He first said yes, but later, unfortunately, he left Moscow, he fled Moscow," Erdogan said.

"Despite this, we find the talks in Moscow were positive as they showed the true face of the putschist Haftar to the international community," the Turkish president added.

On January 2, Turkey's parliament has approved a bill to deploy troops to Libya.

Parliament Speaker Mustafa Sentop said at the time that the legislation had been passed with a 325-184 vote.

Back in late November last year, Libya's GNA and Turkey signed security and maritime agreements in opening the path to the Turkish troop deployment. The accords also drew the ire of Mediterranean countries, including Greece and Cyprus, which were eyeing energy resources in the area.

Libya's eastern-based parliament later voted unanimously against the deals.

Libya plunged into chaos in 2011, when a popular uprising and a NATO intervention led to the ouster of long-time dictator Muammar Gaddafi and his execution by unruly fighters.

The North African country has since been split between two rival administrations based in the east and west amid a conflict drawing increasing involvement from foreign powers.

According to the latest UN tally, more than 280 civilians and roughly 2,000 fighters have been killed since Haftar launched his offensive in April to seize Tripoli. An estimated 146,000 Libyans have been displaced.

Erdogan is doubling down on support for the U.N.-backed government in Libya ahead of a Berlin conference aimed at ending the Libyan civil war.

Erdogan, who is set to attend the Sunday meeting, lashed out at Libyan rebel leader General Khalifa Haftar on Friday while announcing the deployment of Turkish forces to Libya.

"Haftar is a man I do not trust. … He continued bombing Tripoli yesterday," Erdogan said in a statement. Haftar is waging war against the Turkey-backed Government of National Accord.

A day earlier, Erdogan announced additional military forces would be deployed in support of the GNA. Earlier this month, Ankara sent a few dozen military personnel and equipment to Tripoli as part of a military agreement with the GNA.

Haftar infuriated Erdogan by refusing to sign a cease-fire agreement Wednesday brokered by Turkey and the Russian government. Russian mercenaries linked to the Kremlin are backing Haftar, although Russian President Vladimir Putin denies arming the militia.

"With these new developments, Turkey is getting more and more in a losing position," said international relations professor Huseyin Bagci of Ankara's Middle East Technical University. "Probably Tayyip Erdogan will face much bigger problems in Berlin than he assumed before. He [Erdogan] thought he would be in a stronger position, but with no cease-fire, he is in a much more difficult position."

Haftar and GNA Prime Minister Fayez al-Sarraj are expected to attend the Berlin conference. U.S. Secretary of State Mike Pompeo also confirmed his attendance.

German Foreign Minister Heiko Maas met with Haftar on Thursday, claiming a breakthrough. Maas tweeted Haftar "has agreed to abide by the ongoing cease-fire" and that the Berlin meeting offered "the best chance in a long time" for peace.

But Turkey is voicing skepticism about the prospects for peace and has criticized the conference for excluding Turkish allies Qatar and Tunisia.

"He [Erdogan] will be taking a very hard position in Berlin," said Bagci. "I expect more, harsher words in Berlin – he is not going there to be soft, [he] is going there to be very hard."


Turkish oil interests


Ankara says the survival of the GNA is a strategic priority. Along with a security deal, Erdogan also signed an agreement with Sarraj that gives Turkey control of a large swath of the eastern Mediterranean. The area is believed to have vast potential reserves of hydrocarbons.

"We will start search and drilling activities as soon as possible in 2020 after issuing licenses for the areas," Erdogan said Friday, adding that a seismic exploration vessel would soon be deployed to this field.

Turkey's deal with the GNA is strongly condemned by Greece, which claims the contested region as part of its territorial waters.

The two countries are engaged in an increasingly bitter competition for resources in the eastern Mediterranean.

Analysts note Turkey is aware that if Haftar were to prevail in the Libyan civil war, all deals it made with the GNA likely would become null and void.

On Thursday, Haftar flew by private plane to Athens and was taken to a luxury hotel for two days of talks with Greek Prime Minister Kyriakos Mitsotakis and Foreign Minister Nikos Dendias.

In a move that could further complicate the Berlin talks, Mitsotakis underlined his determination to annul Turkey's Mediterranean deal with the GNA.

"Greece at the level of an [EU] summit meeting will never accept any political solution on Libya that does not include as a precondition the annulment of this agreement. To put it simply, we will use our veto," Mitsotakis said Thursday in a television interview.

EU officials are also set to attend the Berlin conference, and the EU is strongly opposed to Turkey's agreement with the GNA on the Mediterranean, saying it violates international law.

Turkey insists it's ready to negotiate. "The GNA deal aims to protect Turkish vital national interests and Turkey is not to remain isolated," said former Turkish Ambassador Mithat Rende. "Turkey has made it clear it's ready to talk."

In Cairo Thursday, the seven-member East Mediterranean Gas Forum pledged to strengthen cooperation, deepening Ankara's isolation. Turkey views the move by Cyprus, Greece, Israel, Italy, Jordan, the Palestinian territories and Egypt as an attempt to deny what Ankara sees as its fair share of Mediterranean energy resources.

Erdogan dismissed the Cairo agreement, saying, "They tried to implement a scenario to imprison our country in the Mediterranean Sea. We ended this game with the agreements we made with Turkish Cyprus and then with Libya."

Some analysts say Ankara's stance ultimately may prove counterproductive.

"Turkey wants to be in Syria, Libya and the eastern Mediterranean; it wants to be a player," Bagci said. "Turkey wants to get more and more involved in this region. But the problem is Turkey is not wanted because it creates an atmosphere of hegemony. So this is what Turkey faces, and this is why Erdogan's rhetoric is getting harsher."

AB/

 

NEW YORK - The world should not accept the “dire and untenable” situation facing children in wartorn Libya the head of the UN Children’s Fund, UNICEF, said on Friday.

“Children in Libya, including refugee and migrant children, continue to suffer grievously amidst the violence and chaos unleashed by the country’s longstanding civil war”, Executive Director Henrietta Fore said in a statement.

Since last April, when renewed hostilities broke out on the outskirts of the capital Tripoli, and western Libya, conditions for thousands of children and civilians deteriorated, with indiscriminate attacks in populated areas that have caused hundreds of deaths.

UNICEF has received reports of children being maimed, killed and also recruited to fight, said Ms. Fore.

Since the fall of President Muammar Gaddafi in 2011, Libya has been in the throes of ongoing instability and economic collapse, despite its large oil reserves.

Thousands have been killed in fighting between factions of the self-styled Libyan National Army (LNA) commanded by Khalifa Haftar, based in the east, and the UN-recognized government in Tripoli, located in the west.

The UN Secretary-General will be at a major international summit due to take place in the German capital this coming Sunday, which both the Prime Minister of the UN-recognized Government and commander Haftar are due to attend, in the hope of establishing a permanent ceasefire.

Meanwhile, over the last eight months, more than 150,000 people – 90,000 of whom are children – have been forced to flee their homes and are now internally displaced.


Widespread destruction


Ms. Fore also flagged that under attack was the essential “infrastructure on which children depend for their wellbeing and survival”.

“Nearly 30 health facilities have been damaged in the fighting, forcing 13 to close”, she lamented, adding that attacks against schools and the threat of violence have led to closures and left almost 200,000 children out of the classroom.

Moreover, water systems have been attacked and the waste management system has virtually collapsed, greatly increasing the risk of waterborne diseases including cholera.

“The 60,000 refugee and migrant children currently in urban areas are also terribly vulnerable, especially the 15,000 who are unaccompanied and those being held in detention centres”, she continued. “These children already had limited access to protection and essential services, so the intensifying conflict has only amplified the risks that they face”.


Providing support


UNICEF and its partners on the ground are supporting the children and families with access to healthcare and nutrition, protection, education, water and sanitation.

“We are also reaching refugee and migrant children with assistance, including those held in detention centres”, she elaborated. “Sadly, attacks against the civilian population and infrastructure, as well as against humanitarian and healthcare personnel are seeking to undermine humanitarian efforts”.

Ms. Fore called on all parties to the conflict and those who have influence over them to protect children, end the recruitment and use of children, cease attacks against civilian infrastructure, and allow for “safe and unimpeded humanitarian access to children and people in need”.

“We also call on Libyan authorities to end the detention of migrant and refugee children and to actively pursue safe and dignified alternatives to detention”, said the UNICEF chief.

Ahead of the peace summit in Berlin, this Sunday, Ms. Fore also urged the conflict parties and those with influence over them to “urgently reach a comprehensive and durable peace agreement for the sake of each and every child in Libya.”

 

Research Papers & Reports

Urgent action needed to stop locust invasion in eastern Africa

By Obi Anyadike, Senior Editor, Africa, The New Humanitarian, 23 January 2020

 

‘Swarms are increasing in numbers and density as we speak – they could increase 500 times in numbers by June.’


NAIROBI


A donor conference in Rome next week will be asked to pledge $70 million to tackle a plague of desert locusts critically threatening rural livelihoods in a region where tens of millions of people already face extreme hunger.

Swarms of the insects are sweeping across eastern Ethiopia, neighbouring areas of Somalia, and are pouring into Kenya, destroying crops, pasture, and forest cover throughout the region on an unprecedented scale.

"This has become a situation of international dimensions that threatens the food security of the entire subregion,” said UN Food and Agriculture Organisation Director-General Qu Dongyu, whose agency is convening the 30 January meeting in Rome.

"Authorities in the region have already jump-started control activities, but in view of the scale and urgency of the threat, additional financial backing from the international donor community is needed so they can access the tools and resources required to get the job done," he said.

Unusually heavy rains late last year favoured breeding, triggering a locust outbreak that is the worst Ethiopia and Somalia have faced in 25 years – and the most extreme Kenya has experienced for 70 years.

Swarms – capable of travelling 150 kilometres a day – are heading through Kenya and may spread into South Sudan and Uganda. Even Rwanda in central Africa is beginning to take precautions.

“Swarms are increasing in numbers and density as we speak – they could increase 500 times in numbers by June,” Daniele Donati, co-chair of FAO’s desert locust task force, told The New Humanitarian.

As locusts mature into their so-called “gregarious” phase, they become voracious eaters, stripping whatever vegetation they find, and able to consume their body weight in a day. A single small swarm can contain 150 million insects.

One super-swarm in northeast Kenya was estimated at 2,400 square kilometres, with the potential capacity to eat in a day the same quantity of vegetation that could feed as many as 84 million people.

“We must act now,” UN humanitarian chief Mark Lowcock said in a statement on Wednesday, announcing the release of $10 million from the UN’s Central Emergency Response Fund to support the FAO.

The allocation will fund a “massive scale-up in aerial operations to manage the outbreak,” the statement said, referring to the deployment of pesticide-spraying planes that can wipe out the swarms.


Coordination needed


Six planes can cover 1,000 square kilometres in a month, which “would be adequate for the time-being”, noted Donati.

But, at the moment, Ethiopia and Kenya only have four spray planes each, and the insecurity in Somalia means any form of control measures are risky.

“The region is not prepared for this scale of infestation,” Jasper Mwesigwa, a food security analyst with the regional Climate Predictions and Application Centre, told TNH. “No single country has the capacity to manage this on their own – so many resources are required.”

A critical issue is coordination. Swarms don’t obey national boundaries, and agreements would need to be struck to manage the region’s airspace and allow spray planes to cross borders.

And while there are sufficient supplies of pesticides, there will need to be cooperation so stocks can be shared and deployed to where the need is greatest.

“It’s in the region’s interests to coordinate the response,” said Donati. “Otherwise, the consequence is an ineffective response.”


Lasting consequences


The Horn and East Africa has been hard hit by drought and, late last year, flooding. Locusts are yet another burden that will make recovery among already struggling rural communities all the harder.

In some parts of Ethiopia there have been 100 percent crop losses. In others, farmers knew the locusts were on their way and harvested too early, before their crops had matured. Locusts are currently moving towards the Rift Valley, the country’s breadbasket.

“We will feel the consequences of this for several seasons,” FAO Subregional Coordinator for Eastern Africa David Phiri told TNH. “But the longer [locust] control doesn’t happen, the greater the losses.”

Rains due in March through to May will see a surge in locust numbers as vegetation thickens and damp soils allow egg-laying. It will be the critical time to check the outbreak – otherwise this will become a multi-year crisis, according to Phiri.

In June, dry weather in much of the region will act as a natural break, but it will be wet in parts of Ethiopia and Somalia, allowing locust swarms to regenerate.

With large areas of the country out of bounds to the government and aid agencies because of insurgency, Somalia provides the locust with a particular window of opportunity.

“For Kenya, the worry is the lack of control at source,” said Mwesigwa. “The locust invasion is coming through parts of Somalia and the Somali region of Ethiopia.”

If the donors agree at the Rome meeting to the $70 million ask for the region’s control efforts it will be welcome, but it’s still “very conservative”, said Phiri. “We hope we can get that and more.”


Ethiopia


More than 2,350 square kilometres of crops, pasture, and forest cover has been affected in Afar, Amhara, Oromia, Somali, Tigray, and the Southern Nations, Nationalities, and Peoples' regions. Fast-moving swarms keep arriving from undetected areas in Ethiopia as well as adjacent areas of Somalia.

Despite aerial and ground control operations, breeding grounds in the Somali region remain uncontrolled, resulting in “cyclic multiplication and formation of new swarms”, FAO says. Heavy rainfall and green vegetation will allow breeding conditions to remain favourable until June.


Somalia


Tens of thousands of hectares of land have been affected in Somaliland, Puntland, and Galmudug, and there are mature swarms in the Garbahare area, near the Kenyan border.

Immature swarms (not yet able to reproduce) have migrated south to Hirshabelle, Jubaland, and South West states.

The risk to both pasture and crops in 2020 “remains high and critical given the ever-expanding areas affected,” FAO warns. Given the favourable ecological conditions, the desert locust population is expected to continue to grow in the north and migrate south. Over the next six months, more than 100,000 hectares will require some form of direct control.


Kenya


Large immature swarms are spreading from the northeast south to Wajir and Garissa, west along the Ethiopian border, and southwest into central areas north of Mount Kenya. At risk are areas of the Rift Valley and Turkana county. Swarms are expected to move west along the Ethiopian border, and some could head south to Tana River county.

Some swarms in the north have moved back into southern Ethiopia, while others are now mature and laying eggs that are expected to hatch in a fortnight. This will result in ground-based hopper bands – the stage before swarms form – in February and March.


South Sudan


There is a high risk of “a few swarms” arriving in the southeast (Kapoeta East and Ilemi Triangle) from northwest Kenya, according to FAO.


Uganda


A “moderate risk” of a few swarms appearing in the northeast from northwest Kenya.

 

By Aurélie M'Bida and Estelle Maussion, The Africa Report, 23 January 2020


The noose is tightening around the daughter of former Angolan President José Eduardo dos Santos. After the release of the "Luanda Leaks", the Angolan courts have swung into action.

 

Angolan Attorney General Hélder Pitta Grós said on the evening of Wednesday 22 January that Isabel dos Santos had been indicted for mismanagement and embezzlement during her tenure as head of the state-owned oil company Sonangol from June 2016 to November 2017.

The announcement was made just before the Angolan prosecutor’s departure for Portugal. Upon his arrival in Lisbon on the morning of Thursday 23 January, he said he was coming “to ask for help on a lot of things”, according to the Portuguese press.

Hélder Pitta Grós is scheduled to meet his Portuguese counterpart, Lucília Gago, at 3pm.


Suspicious transfer of $38m


The indictment of Isabel dos Santos comes after her successor as Sonangol’s CEO, Carlos Saturnino, filed a complaint of mismanagement that led to the opening of an investigation in March 2018. Isabel dos Santos had strongly contested this accusation via Twitter and the media. She had even launched a website called “Factos Sonangol” to “restore the truth”.

The Angolan justice system is looking into a suspicious transfer of $38m from Sonangol, which was made when the daughter of former President José Eduardo dos Santos was no longer its director, to a company she owned that was based in Dubai. The company in question, Matter Business Solutions, managed a group of consultants seconded to Sonangol.

The Portuguese press, especially the newspaper Expresso, reports that more than $100m were allegedly transferred to Dubai under suspicious conditions in connection with the “Luanda Leaks”.

More than half of the sum $57m appears to have been paid after Isabel dos Santos left her post. Some invoices do not detail the services performed. And the authorisation for the transactions is said to have been signed by a new director of Sonangol’s UK subsidiary, previously appointed by Isabel dos Santos.


Four other indictments


In the Sonangol proceedings, four other persons of Portuguese nationality are also under investigation in Angola.

They are:

Sarju Raikundalia, former financial director of Sonangol,
Mário Leite da Silva, the main manager of Isabel dos Santos’ business in Portugal (also Chairman of the Board of Directors of the Angolan bank BFA),
Paula Oliveira, a close associate of Isabel dos Santos and director of the Portuguese telecommunications group NOS,
and Nuno Ribeiro da Cunha, the director of the Eurobic bank.

 

Libya trapped between a strategy of chaos and the spectre of a new dictatorship

By Jihâd Gillon and Mathieu Galtier, The Africa Report, 23 January 2020


With no foreseeable political agreement in sight, war and chaos continue to prevail, while Turkey and Russia are emerging as the new key players in the Libyan crisis.

 

Abdoussalem Nasser (63) has experienced many wars in Libya, from the Chad-Libya conflict of the 1980s to the siege of Tripoli which began on 4 April 2019 by Khalifa Haftar.

“This one is the most difficult because we are fighting against Russians, Egyptians, Sudanese and modern military equipment, with Emirati drones and French missiles,” he says.

The former air force serviceman along with 120 others, is part of Brigade 80 — affiliated to Operation Volcano of Wrath — charged with the defence of the capital. He describes an unbalanced conflict, despite the approximately 2,000 Syrian fighters brought to the front by Turkey since December. Haftar’s self-proclaimed Libyan National Army (LNA) is currently 15km south-east of Tripoli’s centre, making it easier for the LNA to receive logistical and human support from the friendly city of Tarhouna.

The advance of the LNA in recent months is largely thanks to the support of hundreds of Russian mercenaries. Turkey’s President Recep Tayyip Erdogan claimed Libya would have come entirely under the control of the “Haftar putschist” had he not intervened. The promised Turkish troop contingent, however, boils down to a few dozen soldiers and advisers who are limited to the training of the Tripoli forces and the coordination of the various fronts. Abdoussalem Nasser says better equipment is needed, rather than human reinforcements.

Faced with 40,000 LNA troops with Emirati air support, Operation Volcano of Wrath is a military campaign comprising a coalition of armed groups from different cities to drive back the LNA. Misrata’s powerful brigades are fighting in Tripoli, to prevent their stronghold from being surrounded. After Haftar captured Sirte at the beginning of the year, he has opened a front 250km east of Misrata. If Tripoli falls into the hands of the LNA, it will then launch an offensive against the country’s second-largest city.

Driving Haftar out of the west guarantees Misrata’s survival and will enable it to regain its influence in the capital. “We are promised a return to the past,” says a disillusioned figure from the revolutionary district of Souq al-Juma. “Either Haftar wins and it’s the return of the dictatorship, or he loses, but Tripoli is once again in the hands of the militias of Misrata, Zintan, Zaouïa, etc., as it was between 2012 and 2014.”

Since 2011, Libya seems to have been condemned to instability and chaos, whatever the intentions of the various international actors.


Ghassan Salamé and the UN


More than two years after his appointment, the UN envoy for Libya Ghassan Salamé acknowledges the almost insurmountable obstacles to his mission.

“I spent 18 months trying to bring the Libyans together,” he said in Rome in December, during the Med Dialogues, the regional forum organised by Italy. “But when you go from the failure of a dialogue to the failure of an agreement, it is clear that many outside actors are playing against you.”

According to the former Lebanese minister, the main issue is the multiplication of states fuelling the conflict in defiance of the UN arms embargo.

“I interpret what we heard in Rome as the will of Ghassan Salamé, whose replacement the Russians are asking for and expecting,” says Emmanuel Dupuy, president of the Institute for Prospective Studies and Security in Europe.

But, claims Michel Scarbonchi, a French consultant who has worked to promote the Haftar solution in Paris, “Haftar no longer wants to hear from him. The last time he saw him was several months ago.”

Ghassan Salamé is not spared by his critics in Tripoli either, although he has better relations there.

“It’s not him that’s at fault,” says Jalel Harchaoui, a researcher at the Clingendael Institute. “Of course, Salamé could have been Superman but to no avail!”

In Rome, the UN envoy admitted that he had changed his strategy. “I am now trying to reach a minimum consensus among those who interfere in Libyan affairs.” The idea of the Berlin conference was born with this in mind.

“Angela Merkel wanted to help Salamé break the taboo of the arms embargo. And Turkey had sharply reduced its aid from October onwards, in the run-up to the Berlin conference but also because its drones were encountering difficulties compared to those of the Emirates. Not to mention the funding problems”, Harchaoui explains.

“The problem is last autumn there was no lull in the Emirati strikes. On the contrary, Abu Dhabi has only intensified its air campaign,” he added, saying if Salamé does not achieve tangible results at the Berlin conference on 19 January, he will no doubt be tempted to throw in the towel.


AU wants to have its say


Criticism of the UN also comes from Africa, especially from Moussa Faki. The president of the African Union (AU) Commission denounced the marginalisation of his institution on the Libyan issue, which he stated at the Doha Forum. He repeated his complaint in Brazzaville in mid-December, in the company of Denis Sassou Nguesso, chairman of the AU High Committee on Libya.

“There is no problem with Moussa Faki. The AU wants to have a say in all African conflicts, not just Libya,” says Ghassan Salamé, in an interview with Jeune Afrique. “And if the AU wants to send an emissary to Tripoli, I will welcome him myself,” he adds, while acknowledging the pan-African institution is not very responsive to his regular reports.

The AU may be asserting its competence in mediating African conflicts, as recently demonstrated in Sudan, its room for manoeuvre in Libya, however, leaves observers sceptical.

“If we hope that the AU takes up Salamé’s torch, we will be disappointed. Since 2011, the AU has understood that it is good form to complain about Libya. In fact, apart from Algeria, Egypt and Congo, few African countries maintain high diplomatic expertise on the Libyan file,” asserts Jalel Harchaoui.

Congo does not intend to let the diplomatic ballet dance proceed without the AU’s input and announced a new meeting on Libya on 25 January in Brazzaville. The Congolese Minister of Foreign Affairs, Jean-Claude Gakosso, has already briefed African heads of state invited to Brazzaville. But can the transition to a South African presidency of the AU in February breathe new life into African mediation?

“South Africa would be particularly relevant on this issue, because it will hold both the presidency of the Brics and that of the AU in 2020,” says Emmanuel Dupuy. “This gives it a strong capacity for action on this issue, especially vis-à-vis Russia, with whom there has been economic, diplomatic, and military cooperation for a long time.”


Will the Turks and Russians divide the country?


Marginal players as recently as a year ago, Ankara and Moscow now weigh more than ever on Libya’s future. Turkey has committed itself alongside the Government of National Accord (GNA), while Russia has managed to keep a foot in each camp. The support given to Marshal Haftar’s troops by the private military company Wagner — close to the Kremlin — has enabled the LNA to record several successes in recent months. It also affords Russian diplomacy some room for manoeuvre on the Tripoli side, since Russia has not officially taken Haftar’s side.

“There is a lot of talk about the Total-ENI rivalry in Libya,” notes Emmanuel Dupuy. “But the new world is Gazprom, Tatneft, and Rosneft, who have signed contracts with the National Oil Corporation [NOC, the Libyan national oil company]. That’s why the Russians are playing both sides. The Central Bank and the NOC are still in Tripoli.”


No illusions


Turkey clearly exploited the GNA’s distress at the end of November, forcing it to sign a military support agreement coupled with a maritime agreement giving Turkey access to economic areas claimed by Greece and Cyprus. “With this agreement, we have extended to the maximum the territory over which we have authority. This will allow us to carry out joint [hydrocarbon] exploration activities,” said Recep Tayyip Erdogan on 9 December.

“Turkey is defending its own interests in Libya, we have no illusions about its assistance to the GNA,” a Misrata notable says. He detected a division of tasks between the two countries.

“Russia, for its part, wants to control the Haftar side. Thus, even if they militarily support rival camps, we are right to speak of an understanding between Turkey and Russia, who have understood that their common interest is to eclipse Europe in this part of the world,” Harchaoui says.

Giving the middle finger to European diplomacy, the two countries inaugurated the Turkstream gas pipeline at the beginning of January and managed to set up a short-lived ceasefire between the Libyan protagonists.

“Only three countries are capable of pushing the Libyans to the negotiating table: Turkey, Russia, and the United States, even if the latter does not want to get involved in the Libyan bazaar,” says a Misrata businessman.

However, Sarraj and Haftar refused to meet in Moscow on 13 January and the latter left the Russian capital the next day without having ratified the ceasefire agreement, raising questions about Emirati and Egyptian pressure. In addition, the plan provided for the withdrawal of the NLA to its pre-4 April positions.

“What do you want Haftar to negotiate now? He controls 90% of the territory,” Scarbonchi points out.


Europe and the United States out of the game?


The French initiative on the Libyan dilemma seems to be over. “The failure of Emmanuel Macron’s mediation in 2018 has left its mark. At the Élysée Palace, there was a strong Libyan interest, thanks to diplomatic adviser Philippe Étienne,” explains Emmanuel Dupuy. “His replacement, Emmanuel Bonne, in my opinion, is less focused on the Western Mediterranean and more on the Middle East — the crisis in the Persian Gulf and Iran. There is less personal involvement. There have also been changes in the Maghreb-Middle East advisers on the presidential team who played a role in the close monitoring of the Libyan portfolio.”

Beyond questions of people, Paris is discredited in Tripoli’s eyes because it is seen to be too explicit in its support Haftar. Rome claimed to take up the torch that had fallen from the hands of its French rival, but its hopes have also been dashed. Long in favour of Tripoli, Italy gave the impression of a change of course in the wake of Haftar’s latest military successes, inviting him and Fayez al-Sarraj on 8 January in the hope of negotiating a ceasefire. Learning that the Marshal had preceded him in Rome, the head of the Libyan government preferred to turn his heels and did not honour his appointment with Giuseppe Conte until 11 January.

The German initiative has been complicated by the controversy surrounding the states associated with the Berlin process, with Qatar, in particular, getting testy about the invitation extended to its Emirati rivals.

“The French have used their diplomatic skills to subvert the German initiative, for example by asking for a crowd of African states to be invited or by extending the process to general questions on elections and economic reforms,” Harchaoui says.

“The result has been a conference with vague objectives that change according to diplomatic negotiations. The question arises as to whether German diplomacy is equally as ineffective as Italian or French diplomacy,” concludes Emmanuel Dupuy. “Europeans, who wanted to be peacemakers, no longer have any role other than to physically host summits in which they no longer have control over the debates and guests.”

On the Washington side, the Trump administration has shown itself incapable of defining a clear line on Libya and is content simply to denounce foreign interference there. A consensual position that poorly masks American disinterest in the Libyan question, which is primarily viewed through the prism of oil.

 

 


The Eco and the CFA franc: four weddings and a funeral

The Africa Report, 23 January 2020

Economist Kako Nubukpo believes that “when someone pretends to die, we have to pretend to bury them” and envisions four possible scenarios of how the Eco’s replacement of the CFA franc could play out.

 

After Côte d’Ivoire’s President Alassane Ouattara announced on 21 December 2019 in Abidjan that the CFA franc is nearing its end and set to be replaced by the Eco, people in Africa’s Franc Zone began buzzing about monetary policy and it is giving rise to every kind of excess imaginable, particularly from those who are just now discovering that the CFA franc currency is not compatible with development in Francophone Africa.

While it is important to keep putting pressure on the CFA franc, it is also essential to propose a potential outline regarding the transition to the replacement currency, the Eco, whose (re)birth was announced on 29 June 2019 in Abuja, Nigeria, by the Summit of the Authority of the Heads of State and Government of ECOWAS.

In this regard, four options, among others, appear to be effective ways to unite the 15 member states invited to the Eco table [1]:


Option 1: The Eco as simple avatar of the CFA franc


This plan, which seems to have been inspired by Ouattara’s announcement in Abidjan on 21 December 2019, is based on meeting nominal convergence criteria and highly favours a fixed exchange rate with the euro. It assumes that the UEMOA will gradually expand to include ECOWAS economies sharing the same agricultural commodities export profile as its members.

Under this option, the pooling of foreign currency reserves is crucial, and it is the principle on which the CFA franc was historically established. The option is predicated on a high amount of political solidarity between member states and this cannot be neglected if the monetary zone were to be expanded.

Likewise, the external guarantee mechanism France provided on the institutional level for the CFA franc has a significant political dimension: it serves as the basis for the system’s stability in theory and in practice.

If we retain the principle of pooling reserves, but redirect their management to a different institutional structure, monetary sovereignty will be transferred over from France to UEMOA and then to ECOWAS.

Parity also needs to be considered: a few years back, important research was conducted on this issue to come up with a flexible exchange rate regime or, better yet, an adjustable exchange rate regime, as the latter is based on an index calculated using a basket of currencies.

Ouattara’s announcement that a fixed exchange rate with the euro would be maintained as a transitional measure is the main stumbling block between those in favour of a flexible currency (ECOWAS) and those in favour of an Eco-CFA (Côte d’Ivoire and Senegal).


Option 2: An Eco based on real convergence: GDP per inhabitant


If this option were to be chosen, ECOWAS economies would have to converge towards the three top-performing countries, i.e., Cabo Verde, Nigeria and Ghana. The Eco would have a flexible exchange rate regime governed by inflation targeting.

Accordingly, the convergence dynamic would be completely different and the UEMOA states would lose their superior reputation for convergence and, along with it, their role as heavyweights in the Eco implementation process.

But is Nigeria – ECOWAS’ true heavy hitter given that it accounts for 70% of the zone’s GDP and 52% of its total population – ready to take on a leading role in the Eco zone? Why would the country accept to be ECOWAS’ lender of last resort, a role it did not want to play when the second West African Monetary Zone (WAMZ) was set up in 2002.

Above all, why would it want to abandon its currency, the naira, at a time when money is being printed to resolve internal tensions within the Nigerian federation?


Option 3: The Eco-naira


This would take us back to the original philosophy behind WAMZ. On 20 April 2000 in Accra, Ghana, six West African countries (Gambia, Ghana, Guinea, Liberia, Nigeria and Sierra Leone) announced that they intended to create a second monetary zone in West Africa which would use the Eco as its currency, alongside the CFA franc of UEMOA.

The project provided for a future merger of the two zones in order to dovetail the borders of the monetary union with those of ECOWAS. In April 2002, WAMZ was established and each country made a commitment to maintain its domestic exchange rate within a fixed range of 15% against the dollar.

After that, no progress was made in terms of introducing the single currency until the ECOWAS summit in Abuja on 29 June 2019.

At that time, it was announced that the Eco would be adopted in 2020 and on 16 January 2020, in response to Ouattara’s Eco announcement, the Council of Ministers of Member States of WAMZ issued a statement accusing the UEMOA states of contravening the intent of the currency.


Option 4: The Eco, a common, but not single, currency


This plan would be a less onerous agreement compared to a single currency agreement. The idea, a first step towards an integration process between countries, was first suggested in 1960 by Senegalese economist Daniel Cabou, who would later become the first secretary general of the Central Bank of West African States (BCEAO).

The suggestion, although resurrected nine years down the road by Egyptian economist Samir Amin in a report for former Nigerien President Hamani Diori, was ultimately discarded.

It could resurface today if countries that are not yet able to join the single currency unite around the idea by entering into exchange rate agreements.

Symmetric correction mechanisms for trade imbalances could help put trade surpluses back into circulation within the ECOWAS zone by encouraging specialisation processes between economies, as they provide a basis for increasing intra-zone trade. Increasing such trade is in turn one of the major political and economic goals of the integration process.

Ultimately, several options are on the table for West African decision-makers. The Eco’s creation process constitutes a true test of the credibility of West Africa’s vision and governance. For France, the process serves instead as a test of its sincerity concerning its willingness to effectively put the CFA franc to rest.

According to a Togolese proverb, “when someone pretends to die, we have to pretend to bury them.”

Let’s organise a funeral for the CFA franc and, when it is put to rest, meaning when the Eco is effectively created, we will celebrate the genuine death of the former franc of the French African colonies official.

If a real Eco is not created, the ‘corpse’ will move, and the fight will resume.

 

[1] Massimo Amato – Kako Nubukpo, “Una nuova moneta per gli Stati dell’Africa dell’Ovest. Le condizioni teoriche e politiche della sua fattibilità”, to be published in March 2020 in a special edition of Moneta e Credito (“Modelli di sviluppo e aree monetarie: percorsi alternativi e vincoli strutturali”).

 

Africa

By Catarina Demony

LISBON - Angola may ask Portuguese authorities to seize assets belonging to Isabel dos Santos, billionaire daughter of a former Angolan president, who is a suspect in a fraud investigation, Angola’s attorney general said on Friday.

Angola named dos Santos a formal suspect over allegations of mismanagement and misappropriation of funds during her time as chairwoman of state oil company Sonangol, while Portugal’s market watchdog has opened inquiries into various firms in which she holds stakes.

Dos Santos, eldest child of former president Jose Eduardo dos Santos, has denied any wrongdoing.

In a statement to Reuters on Thursday she said she “always operated within the law and all my commercial transactions have been approved by lawyers, banks, auditors and regulators”.

The attorney generals of Portugal and Angola, Lucilia Gago and Helder Pitta Groz, met in Lisbon on Thursday to discuss, among other things, how both countries could collaborate on the dos Santos’ case, Pitta Groz told Portuguese broadcaster RTP during a television interview.

Asked by RTP if Angola could ask Portugal to seize dos Santos’ assets, namely her shares in Portuguese companies and Portuguese bank accounts, Pitta Groz said: “It could happen ... It could happen.”

“I will not say this is a reality now ... but when teams start working they could reach that conclusion,” he said.

Separately, in an interview with Portuguese TV channel SIC, Pitta Groz highlighted that the civil case against dos Santos could be closed if she and her associates paid the state the $1.1 billion it alleges she and her associates owe for alleged embezzlement of public funds.

The second, separate case against her and three Portuguese nationals is a criminal case related to alleged mismanagement of Sonangol, which would remain open regardless of whether the debt was paid.

Pitta Groz told SIC dos Santos and other suspects, regardless of their nationality, should face justice in Angola.

One of the companies where dos Santos held shares, Efacec, said on Friday that dos Santos would offload her controlling stake in the firm - her second such move this week.

Efacec said in a statement that dos Santos had told the board she had decided to withdraw from the company’s shareholding structure. It did not specify a reason and made no mention of any accusations against her.

On Wednesday, small Portuguese lender Eurobic, in which dos Santos was the largest shareholder with a 42.5% stake, said the businesswoman had decided to sell her share.

Dos Santos bought her controlling stake in Efacec for around 200 million euros in 2015 through offshore company Winterfell Industries.

The decisions to withdraw from Efacec and Eurobic coincided with increased scrutiny of dos Santos after hundreds of thousands of files - dubbed the “Luanda Leaks” - were released by several news organizations on Sunday.

A spokeswoman for the European Banking Authority (EBA) told Reuters on Friday the regulator was “aware” and “following developments” in the dos Santos case and, without providing any further details, said they were in touch with competent entities.

Dos Santos still holds significant indirect stakes in several important Portuguese firms such as oil firm Galp Energia and telecoms company NOS.

Dos Santos and Portuguese retailer Sonae each own 50% of holding company ZOPT-SGPS, which controls 52.15% of NOS.

Following the scandal, three non-executive board members at NOS stepped down from their roles on Thursday, the company said in a statement.

NOS shares fell by more than 5% on Friday morning before recovering most of the losses to trade 0.5% lower.

AB/

ADDIS ABABA - Ethiopia’s electoral board said on Wednesday it expects to hold national elections on Aug. 16, 2020, the first vote under Prime Minister Abiy Ahmed, who took office in 2018 and has directed political and economic reforms.

Birtukan Mideksa, the head of the electoral board, told Reuters that the date was tentative.

Abiy released political prisoners and appointed former dissidents to high-level positions.

But the reforms have also unleashed long-simmering ethnic divisions, and the electoral board said last June that the security situation could delay this year’s election.

But Abiy, awarded the Nobel Peace Prize last year, said last week elections would be held this year in May or June despite concerns over security and logistics.

AB/

GENEVA - The targeting of the Hema community in the Democratic Republic of the Congo (DRC) with violence, including killings and rape, may amount to crimes against humanity, said the UN on Friday.

An investigation carried out by the UN Joint Human Rights Office (UNJHRO) in the DRC, found that at least 701 people have been killed and 168 injured following attacks involving the Hema and Lendu communities in the country’s northeast province of Ituri, between December 2017 and September last year.

“In addition, at least 142 people have been subjected to acts of sexual violence” the report said, “most of them members of the Hema community.”

Since September 2018, Lendu armed groups have become increasingly organized in carrying out attacks against the Hema and members of other ethnic groups such as the Alur, the investigators said.

Among their objectives is to take control of the land of the Hema communities and their associated resources, they added.

The report documents numerous cases of women being raped, of children - some in school uniforms - being killed, and of looting and burning of villages.


Rape and beheadings


On 10 June last year in the district of Torges, a Hema man who was trying to prevent armed assailants from raping his wife witnessed his 8-year-old son being beheaded.

"The barbarity that characterizes these attacks, including the beheading of women and children with machetes, the dismemberment and removal of body parts of the victims as trophies of war, reflects the desire of the attackers to inflict lasting trauma to the Hema communities and to force them to flee and not return to their villages," the report said.

"The violence documented... could contain some elements of crimes against humanity through murder, torture, rape and other forms of sexual violence, pillage and persecution."

Schools and health clinics have been attacked and destroyed. The report said that most attacks occurred in June around the harvest period, and in December during the sowing season. "This makes it more difficult for the Hema to cultivate their fields and exacerbates their lack of food.”


Taking refuge


As the violence has intensified, for the past two years around 57,000 have taken refuge in neighbouring Uganda, and more than 556,000 have fled the territories of Djugu and Mahagi, in Ituri, according to the UN refugee agency UNHCR.

Several camps and villages where the Hema have taken refuge, have been “stormed, burned and destroyed” by Lendu armed groups, the report details.

Investigators have also documented acts of reprisal by some Hema community members, including village-burning and “isolated attacks” targeting the Lendu.

Army and police units deployed since February 2018, have failed to stop the violence, the report states, adding that the security forces themselves have also committed abuses such as extrajudicial executions, sexual violence, arbitrary arrests and detention.

So far, two police officers and two soldiers, have been convicted in the Congolese courts.


UN recommendations


The joint rights office, UNJHRO, is recommending now that the DRC authorities properly address the root causes of conflict, including access to resources – including the contentious land issue – and that they maintain “ongoing reconciliation efforts between the two communities and their peaceful cohabitation.”

The report urges an independent and impartial investigation be carried out by the Government, into the years of violence, as well as “ensuring the right to reparation for victims and their access to medical and psychosocial care.”

AB/

KHARTOUM - An economic crisis in Sudan which has driven up food prices in the African country has contributed to an increase in the number of people needing aid; that’s according to the UN’s humanitarian affairs agency, OCHA.

Some 9.3 million people, nearly a quarter of the population, are expected to need humanitarian assistance in 2020, up from some 8.5 million this year.

In Kassala state, in the east of the country, more than 400,000 people suffer crisis levels of food insecurity and many cannot afford to buy the medicines they need when they fall ill.

The UN’s humanitarian chief, Mark Lowcock, visited Kassala in November and called on the international community to provide more aid, more quickly. 

 

 

 

 

Francais

Crisis Group, 30 December 2019

Des violences intercommunautaires opposant principalement des communautés arabes et non arabes ont ravagé l’Est du Tchad en 2019, et pourraient menacer la stabilité du pays. Le gouvernement devrait ouvrir un large débat sur la gestion des mobilités pastorales et soutenir l’organisation d’une conférence inclusive à l’Est.


Que se passe-t-il ? En 2019, l’Est du Tchad a connu des conflits intercommunautaires meurtriers, en particulier entre communautés arabes et non arabes. En dépit d’une accalmie ces derniers mois, ces violences révèlent de profondes fractures identitaires et mettent en lumière une compétition pour la terre, les chefferies traditionnelles et le pouvoir local.

En quoi est-ce significatif ? Dans un contexte intérieur fragile, une recrudescence des violences au Tchad oriental, frontalier de la région soudanaise du Darfour, pourrait menacer la stabilité du pays.

Comment agir ? Le gouvernement devrait assouplir l’état d’urgence pour permettre aux habitants d’accéder aux marchés et aux services publics, ouvrir un large débat sur la gestion des mobilités pastorales, sanctionner les abus des autorités militaires et administratives et soutenir l’organisation d’une conférence inclusive à l’Est.


Synthèse


En 2019, des violences intercommunautaires ont fait des centaines de morts dans l’Est du Tchad. Les tensions ont notamment opposé les communautés majoritaires des régions du Ouaddaï et du Sila aux populations arabes. Loin d’être uniquement le produit de rivalités classiques entre agriculteurs et éleveurs, ces conflits révèlent de profondes fractures identitaires et une compétition pour la terre, les chefferies traditionnelles et le pouvoir local dans ces régions. Ils se doublent d’une crise de confiance entre population et autorités locales, accusées de partialité dans la résolution des litiges. Alors que le changement de donne politique au Soudan voisin inquiète N’Djamena, l’Est du Tchad, frontalier du Darfour, est une zone à risque. Les autorités tchadiennes devraient assouplir l’état d’urgence, qui a fait baisser le niveau de violences mais pèse sur les populations locales. Pour éviter de nouveaux affrontements, elles devraient aussi ouvrir une large réflexion sur la gestion des mobilités pastorales, sanctionner les dérives des autorités militaires et administratives au niveau local et promouvoir une conférence inclusive à l’Est.

Les violences au Ouaddaï et au Sila en 2019 ont des origines diverses. Elles sont d’abord liées à un mouvement croissant de sédentarisation d’éleveurs nomades venus du nord. Si ce processus n’est pas nouveau, il génère aujourd’hui, par son ampleur, de fortes angoisses identitaires au sein des communautés sédentaires et principalement agricoles, majoritaires dans ces régions. Elles craignent d’être dépossédées de leur pouvoir local et accusent les nouveaux arrivants, notamment parmi les éleveurs arabes, de vouloir s’imposer sans respecter leurs coutumes. Les éleveurs se sentent quant à eux stigmatisés. Certains Arabes disent être considérés comme des étrangers dans une région qu’ils ont contribué à façonner.

Ces conflits plongent leurs racines dans les liens tourmentés de cette région avec la province soudanaise du Darfour. Dans les années 2000, la crise au Darfour voisin et la guerre par procuration entre le Tchad et le Soudan exacerbent les antagonismes locaux à l’Est du Tchad et attisent le ressentiment entre les groupes aujourd’hui en conflit. A cette époque, des milices soudanaises progouvernementales, les Janjawid, recrutant principalement dans les communautés arabes, multiplient les attaques contre des villages tchadiens au Ouaddaï et au Sila, forçant de nombreux habitants à s’enfuir et générant une profonde méfiance à l’égard des Arabes. Aujourd’hui encore, les autres communautés accusent souvent ces derniers de vouloir s’accaparer leurs terres et d’avoir des visées hégémoniques.

Les autorités tchadiennes sont très préoccupées par ces foyers de tension à l’Est, comme en témoignent les nombreux déplacements du ministre de la Sécurité publique et du président lui-même dans la région en 2019. A N’Djamena, on craint que ces épisodes de violence fassent tâche d’huile et contaminent d’autres régions, voire que se crée dans cette région un consortium de mécontents agrégeant des ambitions et des groupes très différents. Cette crise intervient en effet dans un contexte intérieur dégradé, quelques mois après une incursion rebelle au Tchad depuis la Libye, en février 2019. Sur le plan régional, la nouvelle donne politique au Soudan, saluée par de nombreux acteurs internationaux, y compris régionaux, n’offre pas encore de réels gages de stabilité pour le Tchad oriental et de sécurité de la frontière entre les deux pays.

Face à la montée des tensions à l’Est, les autorités ont voulu muscler leur réponse en instaurant en août 2019 l’état d’urgence au Ouaddaï, au Sila mais aussi au Tibesti, au Nord. Le gouvernement a renforcé le dispositif militaire au Tchad oriental et intensifié les opérations de désarmement des communautés et acteurs en conflit dans la zone. Cela a fait baisser les affrontements communautaires et la criminalité fin 2019. Mais la présence importante de militaires, les abus des forces de l’ordre et les restrictions des libertés de mouvement et de commerce pèsent sur les conditions de vie des habitants. Surtout, ces réponses ne permettent pas de réduire les fractures entre communautés et font l’impasse sur les problèmes de gouvernance locale qui nourrissent ces conflits. Alors que les défis s’accumulent à l’Est, l’organisation du scrutin législatif prévu en 2020 pourrait s’avérer difficile.

Pour éviter une nouvelle escalade et traiter, même avec des ambitions limitées, les causes profondes de cette crise, les autorités tchadiennes devraient :

ouvrir une large réflexion sur les mobilités pastorales avec la société civile et les partenaires internationaux du Tchad déjà impliqués sur ce sujet, en vue de revoir les politiques foncières et les modalités d’attribution des terres, et d’édicter des règles claires et concertées pour l’installation de nouvelles populations. Un tel débat est d’autant plus nécessaire qu’en raison notamment du changement climatique, le mouvement des éleveurs nomades du Nord, qu’il se manifeste par une transhumance plus précoce et méridionale ou par une sédentarisation croissante va se poursuivre, renforçant l’anxiété et les tensions identitaires à l’Est et ailleurs au Tchad.
 
sanctionner les responsables administratifs et militaires qui, parce qu’ils ont investi dans les troupeaux ou défendent les intérêts de grands propriétaires d’animaux, prennent parti dans les conflits entre agriculteurs et éleveurs. Pour prévenir de tels conflits d’intérêt, les autorités devraient éviter de nommer des représentants de l’Etat dans des zones où ils possèdent leur propre bétail.
 
soutenir l’organisation d’une conférence inclusive à l’Est du Tchad, regroupant entre autres autorités traditionnelles, commerçants, députés, associations de jeunes, acteurs économiques et religieux. Elle devrait porter sur les relations entre agriculteurs et éleveurs, les questions d’accès à la terre, de la diya (prix du sang), le rôle des chefferies traditionnelles ou encore la circulation des armes, et formuler des recommandations. Cette conférence devrait aboutir à la création d’un comité permanent de médiation, composé de membres sélectionnés par et parmi les participants à la conférence, qui s’assurerait de la mise en œuvre des résolutions, puis deviendrait une structure de médiation entre les communautés en conflit à l’Est, reconnue par les autorités.
 
accompagner et soutenir les autorités traditionnelles plutôt que de faire pression sur elles.
 
assouplir l’état d’urgence pour permettre aux habitants du Ouaddaï et du Sila d’accéder aux marchés hebdomadaires et aux services publics et de reprendre leurs activités. Les autorités devraient également sanctionner les responsables qui abusent de leur pouvoir contre des commerçants et des civils.
 
s’assurer que les armes collectées lors des opérations de désarmement soient systématiquement détruite.

Les partenaires internationaux et les bailleurs du Tchad devraient encourager les autorités en ce sens. Les acteurs humanitaires devraient aussi inclure dans leurs stratégies d’intervention une capacité de réaction pour l’Est au cas où la crise regagnerait en intensité.


Nairobi/Bruxelles, 30 décembre 2019

Pour le texte integral, visiter: https://www.crisisgroup.org/fr/africa/central-africa/chad/284-eviter-la-reprise-des-violences-communautaires-lest-du-tchad?utm_source=Sign+Up+to+Crisis+Group%27s+Email+Updates&utm_campaign=534f836538-EMAIL_CAMPAIGN_2019_12_27_09_31&utm_medium=email&utm_term=0_1dab8c11ea-534f836538-359395045


Crisis Group, 23 Janvier 2020


Trois Etats de la région des Grands Lacs – Burundi, Rwanda et Ouganda – s’accusent mutuellement de subversion, chacun reprochant à l’autre de soutenir des rebelles en République démocratique du Congo, leur voisin commun. Les puissances extérieures devraient aider le président congolais à dénouer ces tensions pour éviter une mêlée meurtrière.


Que se passe-t-il ? Les tensions s’intensifient dans la région des Grands Lacs africains entre le Burundi, le Rwanda et l’Ouganda, qui soutiendraient tous des insurgés basés dans l’est de la République démocratique du Congo (RDC). Parallèlement, le président congolais Félix Tshisekedi envisage d’inviter ces pays en RDC pour combattre les groupes auxquels ils s’opposent respectivement.

En quoi est-ce significatif ? Compte tenu de leur animosité croissante, ces trois pays, s’ils sont invités en RDC, pourraient intensifier leur soutien à des milices alliées tout en ciblant des ennemis. Historiquement, les voisins de la RDC se sont servis des milices qui y opèrent pour s’attaquer mutuellement. Un nouveau conflit par procuration pourrait déstabiliser davantage la RDC, et même provoquer une véritable crise de sécurité dans la région.

Comment agir ? Au lieu d’impliquer ses voisins dans des opérations militaires, Tshisekedi devrait renforcer ses efforts diplomatiques pour apaiser les frictions régionales, en s’appuyant sur une récente initiative conjointe de la RDC et de l’Angola et sur le soutien des Nations unies, des Etats-Unis, du Royaume-Uni et de la France.


I.Synthèse


L’intensification de l’hostilité entre les Etats des Grands Lacs risque de provoquer une reprise des guerres régionales qui ont déchiré cette région au cours des décennies précédentes. Le président du Rwanda, Paul Kagame, accuse le Burundi et l’Ouganda de soutenir les rebelles rwandais actifs dans les provinces du Nord et du Sud-Kivu de la République démocratique du Congo (RDC), et menace de répondre aux attaques menées par ces groupes contre son pays. De leur côté, le Burundi et l’Ouganda affir-ment que le Rwanda soutient les rebelles burundais et ougandais en RDC. Au même moment, le nouveau président de la RDC, Félix Tshisekedi, a fait part de son intention d’inviter le Burundi, le Rwanda et l’Ouganda à mener des opérations militaires con-jointes avec les troupes de la RDC contre les insurgés qui ont trouvé refuge dans son pays, une politique qui risque d’alimenter les conflits par factions interposées. Tshisekedi devrait plutôt privilégier la voie diplomatique qu’il a également lancée, avec le président

angolais João Lourenço, pour apaiser les tensions entre ses voisins. Les Nations unies et les gouvernements occidentaux, en particulier ceux des États-Unis et du Royaume-Uni, devraient appuyer ses efforts.

Les tensions entre le Rwanda et ses deux voisins, le Burundi et l’Ouganda se sont aggravées au cours des deux dernières années. En novembre 2019, Kagame a ouvertement menacé d’exercer des représailles contre ses voisins après un raid mené en octobre 2019 au Rwanda par une milice basée au Nord-Kivu qui, selon lui, est soutenue par le Burundi et l’Ouganda. De son côté, le Burundi affirme que le Rwanda soutient les rebelles burundais, basés au Sud-Kivu, qui seraient à l’origine des récentes attaques au Burundi. Les gouvernements burundais et rwandais ont déployé des troupes sur leur frontière commune. La rivalité de longue date entre Kagame et son homologue ougandais, Yoweri Museveni, s’est également aggravée, ce dernier accusant le premier de soutenir les insurgés basés en RDC contre Kampala. Les deux dirigeants ont retiré de leurs forces de sécurité des responsables perçus comme étant trop étroitement liés à leur adversaire ; le Rwanda a fermé son principal point de passage frontalier avec l’Ouganda ; et

l’Ouganda a déployé des troupes à la frontière de la RDC. La méfiance croissante entre les voisins de la RDC comporte de graves risques pour le pays, étant donné la façon dont leurs rivalités s’y sont affrontées par le passé.

Félix Tshisekedi, en poste depuis à peine un an, a mis l’accent sur la diplomatie pour apaiser les tensions. Avec Lourenço, il a facilité des discussions en juillet 2019 entre les présidents rwandais et ougandais à Luanda. Tshisekedi a également cherché à améliorer les relations de la RDC avec le Rwanda. Cependant, il a parallèlement mis en œuvre un plan selon lequel le Burundi, le Rwanda et l’Ouganda mèneraient des opérations militaires, sous l’autorité de l’armée de la RDC, contre les insurgés qui ont trouvé refuge dans son pays. Cette politique risque d’attiser des conflits entre factions interposées en RDC. Le président congolais devrait plutôt relancer la voie diplomatique, en sollicitant le Burundi ainsi que le Rwanda et l’Ouganda. Il devrait inviter l’envoyé spécial de l’ONU pour les Grands Lacs à superviser des pourparlers tripartites en vue d’apaiser les hostilités. L’envoyé de l’ONU devrait encourager les représentants burundais, rwandais et ougandais à partager des preuves du soutien de leurs

rivaux aux insurgés en RDC, en vue de la rédaction d’une feuille de route prévoyant le retrait de ces soutiens. Les Etats-Unis, le Royaume-Uni et la France devraient utiliser leur influence de longue date dans la région des Grands Lacs pour encourager une désescalade.


II.Le président Kagame brandit le sabre alors que les tensions régionales s’intensifient


Le 14 novembre 2019, le président rwandais Paul Kagame a prononcé un discours cinglant à Kigali, insinuant que les voisins du Rwanda commanditaient des attaques transfrontalières. S’exprimant lors d’une cérémonie d’assermentation de ministres et de responsables militaires, et visiblement agité, Kagame s’est adressé aux membres du parlement rwandais en anglais et en kinyarwanda, sa langue maternelle. Le pays est stable, a-t-il déclaré, depuis que sa prise de pouvoir militaire a mis fin au génocide de 1994, mais sa sécurité est de nouveau en péril, en raison cette fois-ci de facteurs extérieurs. Le président n’a pas nommé les coupables, mais son message était clair : les voisins du Rwanda compromettent la sécurité du pays, et il est prêt à riposter si nécessaire. « Les bruits qui viennent des pays voisins... je ne peux pas y faire grand-chose », a-t-il affirmé. Mais tout ce qui franchit notre frontière et entre ici pour nous déstabiliser... nous avons prouvé que nous pouvions y faire face. Nous allons vous
remettre à votre place. Il n’y a aucun doute là-dessus ».

Kagame a prononcé son discours peu de temps après une attaque menée contre le Rwanda depuis l’est de la RDC. Le 4 octobre, des combattants basés en RDC ont tué quatorze personnes dans le village de Kinigi, une plaque tournante du tourisme d’observation des gorilles de montagne dans le district de Musanze au Rwanda. Les responsables rwandais et les sources de renseignement régionales attribuent cette attaque aux Forces démocratiques de libération du Rwanda (FDLR), un vestige de la milice hutue rwandaise qui a massacré une grande partie de la minorité tutsie et de nombreux Hutus modérés pendant le génocide.  De plus en plus de signes permettent de penser qu’il existe une alliance entre les FDLR et les rebelles du Congrès national rwandais (RNC). Le RNC, également basé en RDC, est dirigé par des transfuges tutsis du gouvernement de Kagame, dont ferait partie Kayumba Nyamwasa, autrefois l’un des généraux les plus fiables de Kagame maintenant exilé en Afrique du Sud.

Kagame a prononcé son discours en réaction à l’attaque de Kinigi et à l’escalade des tensions entre le Rwanda et ses deux voisins, le Burundi et l’Ouganda. Kigali soupçonne les deux de parrainer les rebelles rwandais, y compris les FDLR et le RNC, dans l’est de la RDC. Des représentants rwandais disent avoir des preuves du soutien récent de l’Ouganda aux FDLR, dont les combattants sont concentrés dans la province du Nord-Kivu en RDC.  Ils accusent l’Ouganda et le Burundi de soutenir le RNC. Depuis 2017, les combattants du RNC sont basés dans des bastions sur le plateau isolé de la province du Sud-Kivu, où ils se sont alliés avec des miliciens tutsis banyamulenge congolais hostiles à l’armée congolaise et au Rwanda. Selon des responsables rwandais et congolais, ainsi que des sources locales, certains combattants du RNC ont quitté ces zones pour rejoindre des unités des FDLR dans le territoire de Rutshuru au Nord-Kivu, une zone proche des frontières rwandaise et ougandaise d’où semblent avoir été organisées

les attaques sur Kinigi.  Les autorités rwandaises estiment que des agents de renseignement burundais et des Imbonerakure, la milice de jeunes du parti au pouvoir au Burundi, sont intégrés aux forces du RNC.

Alors que le Rwanda se voit de plus en plus menacé du côté ouest, le pays a également subi de récentes attaques sur sa frontière sud avec le Burundi. Des chefs des services de renseignement rwandais et congolais signalent que le Burundi laisse entrer des éléments dissidents des FDLR du Sud-Kivu, qu’il a déployés sur sa frontière avec le Rwanda.

 En décembre 2018, des assaillants venus du Burundi ont lancé une attaque dans la forêt de Nyungwe, au sud-ouest du Rwanda, un autre lieu touristique et une destination de week-end privilégiée des habitants de Kigali. Les assaillants ont tué deux civils rwandais et en ont blessé huit autres.  L’armée rwandaise a depuis renforcé sa présence à Nyungwe, afin de consolider ses positions et de rassurer les Rwandais et les diplomates étrangers sur la possibilité de traverser la forêt en sécurité.  Après les attaques, Kagame a ressuscité un ministère de la Sécurité intérieure qu’il avait dissous il y a deux ans, en nommant à sa tête un ancien chef d’état-major.

Les autorités de Kigali évoquent l’arrestation en avril 2019 du rebelle rwandais Callixte Nsabimana pour étayer leurs accusations d’ingérence extérieure. Nsabimana, arrêté par l’Office rwandais d’investigation, un organisme de lutte contre la criminalité, est un ancien membre du RNC, devenu plus tard le porte-parole des Forces nationales de libération, la branche armée d’un autre groupe d’opposition rwandais, le Mouvement rwandais pour le changement démocratique (MRCD), qui comprend en partie des éléments dissidents des FDLR. Au cours de son procès, il a plaidé coupable d’avoir ordonné l’attaque de Nyungwe et a admis avoir reçu le soutien du Burundi et de l’Ouganda.  Cependant, le MRCD a laissé entendre dans un communiqué de presse que les services de renseignement rwandais avaient obtenu les aveux de Nsabimana sous la contrainte.

Les rapports de l’ONU appuient en partie les revendications de Kigali concernant les liens entre le Burundi et l’Ouganda et les rivaux armés de Kagame. En décembre 2018, le Groupe d’experts des Nations unies sur la RDC, qui relève du Conseil de sécurité, a conclu que le P5, un groupe de factions de l’opposition rwandaise comprenant le RNC, travaillait avec les rebelles en RDC dans le but de renverser le gouvernement de Kagame. Les experts ont indiqué que le P5 recevait des armes et d’autres formes de soutien de Bujumbura, ce que les autorités burundaises ont nié.  Le même mois, deux membres éminents des FDLR, le porte-parole du groupe, Ignace Nkaka, connu sous le nom de La Forge, et son adjoint, Jean-Pierre Nsekanabo, agent de renseignements, ont été arrêtés à Bunangana, au Nord-Kivu, à la frontière entre la RDC et l’Ouganda. Les deux hommes ont été extradés vers Kigali en passant par Kinshasa. Interrogés par des diplomates de la mission de l’ONU en RDC (Monusco) dans la capitale congolaise avant leur

extradition, ils ont déclaré avoir rencontré des membres du RNC et un ministre ougandais à Kampala.  Un représentant ougandais a admis à Crisis Group que le ministre avait peut-être rencontré La Forge et Nsekanabo, mais à titre privé.

De leur côté, des représentants burundais accusent Kigali de soutenir le groupe rebelle burundais RED-Tabara, basé au Sud-Kivu, une affirmation que le Rwanda dément.  Fondé en 2011, le groupe RED-Tabara serait dirigé par Alexis Sinduhije, un opposant tutsi au gouvernement burundais dominé par les Hutus, que les Etats-Unis sanctionnent depuis 2015 pour incitation à la « rébellion armée ».  Le 22 octobre – soit deux semaines et demie après les attaques de Kinigi – RED-Tabara a affronté les forces de sécurité à Musigati, au Burundi, faisant au moins une douzaine de morts de chaque côté de la frontière ; RED-Tabara a reconnu qu’il avait attaqué en premier.  Le 16 novembre, les assaillants ont lancé un nouvel assaut contre une position militaire burundaise. Au moins huit soldats burundais sont morts dans l’échange de tirs à dix kilomètres de la frontière rwandaise dans la commune burundaise de Mabayi de la province de Cibitoke, et des dizaines d’autres sont portés disparus.  Le groupe RED-Tabara n’a ni confirmé ni nié sa responsabilité. Le 6 décembre, le président burundais Pierre Nkurunziza a accusé le Rwanda d’avoir organisé cette attaque « lâche », une affirmation que les responsables rwandais ont démentie.

Ces attaques surviennent alors que les tensions politiques s’intensifient au Burundi à l’approche des élections prévues en mai 2020. Comme Nkurunziza dépend de plus en plus des Imbonerakure pour réprimer les opposants politiques, le Rwanda souligne la présence de plus en plus grande de la milice de jeunes dans l’est de la RDC, y compris dans les rangs du RNC.  Un représentant burundais a déclaré que si des unités des Imbonerakure ont effectivement été déployées au Sud-Kivu, il s’agirait alors d’une mesure défensive, étant donné le soutien présumé du Rwanda à la tentative de coup d’Etat contre Nkurunziza en 2015 et la fuite ultérieure de certains putschistes au Sud-Kivu.  Le représentant a noté que Nkurunziza était déterminé à prévenir toute tentative des rebelles burundais de compter sur le soutien rwandais et d’attaquer le pays à l’approche des élections.  Le Burundi a également renforcé ses déploiements militaires à Cibitoke après l’attaque de novembre.


III.La dangereuse rivalité entre le Rwanda et l’Ouganda


La rivalité entre Kagame et le président ougandais Yoweri Museveni figure depuis longtemps comme l’un des facteurs les plus graves d’instabilité dans la région des Grands Lacs. L’animosité entre les deux hommes s’est considérablement accrue au cours des deux dernières années.

La concurrence entre le Rwanda et l’Ouganda s’est traditionnellement jouée surtout en RDC, où les deux pays ont cherché à gagner de l’influence et à quadriller le terrain. Pendant la deuxième guerre du Congo de 1998-2003, les deux pays ont soutenu des factions rebelles concurrentes dans l’est de la RDC et ont déployé leurs propres forces dans le pays, les troupes rwandaises et ougandaises se battant pour la ville de Kisangani en 2000. Après la guerre, les chefs rebelles soutenus par Kigali ou Kampala ont obtenu des postes au sein du gouvernement de transition de Joseph Kabila, leurs combattants respectifs ayant été officiellement intégrés dans l’armée nationale.  Cependant, de manière informelle, les chefs rebelles ont conservé certains liens avec l’étranger et leur commandement d’anciens combattants à l’intérieur et à l’extérieur de l’armée.

Deux rébellions au cours des quinze dernières années ont bénéficié du soutien du Rwanda et de l’Ouganda. La première, en 2008, a été menée par le Congrès national pour la défense du peuple (CNDP), dont le chef, Laurent Nkunda, était un chef de guerre tutsi congolais qui avait été intégré dans l’armée congolaise. Les enquêteurs de l’ONU ont par la suite révélé le soutien de Kigali aux forces de Nkunda, ce qui a incité le Rwanda à retirer son soutien et à arrêter Nkunda, qui s’était retiré en territoire rwandais lorsque sa rébellion a pris fin, en grande partie à cause du retrait du soutien du Rwanda face à la pression internationale.  Kabila, alors président congolais, avait de nouveau intégré de nombreux rebelles dans l’armée ; les unités d’élite de l’armée que Kabila avait ensuite déployées dans les zones de conflit les plus touchées du pays comprenaient souvent d’anciens combattants du CNDP.  En 2012, certaines anciennes unités du CNDP qui s’étaient intégrées dans l’armée se sont détachées, formant le

groupe rebelle M23. Cette fois, le Rwanda et l’Ouganda ont tous deux soutenu les rebelles.  Lorsque les forces congolaises et celles de l’ONU ont vaincu le M23 en 2013, les partisans d’un chef du M23, Bosco Ntaganda, ont fui et ont rendu les armes au Rwanda, tandis que plusieurs qui étaient encore fidèles à Nkunda, désormais arrêté, ont rendu les armes en Ouganda.

Au cours des deux dernières années, d’anciens combattants des deux factions du M23 sont retournés en RDC, ce qui a alimenté l’animosité entre le Rwanda et l’Ouganda. A l’approche des élections de 2018 en RDC, les combattants ont commencé à s’infiltrer à nouveau et à s’intégrer dans les conflits locaux dans l’est de la RDC.  Ceux qui ont été accueillis par l’Ouganda ont accusé leurs anciens camarades qui étaient au Rwanda d’être les marionnettes de Kigali – et vice versa.  Des représentants de l’ONU ont souligné que l’Ouganda avait permis à la majorité de la cohorte de plus de 1 300 anciens rebelles congolais du M23, qui avaient rendu les armes à Kampala, de quitter un camp militaire près de la ville ougandaise de Bihanga où ils étaient logés.  Certains sont apparus dans des zones sensibles de l’est du Congo au cours des deux dernières années. Bien que Kigali ait été autrefois le principal soutien du M23, parce que cette faction s’était rendue à l’Ouganda, des chefs des services de renseignement rwandais
pensent que Kampala les envoie maintenant pour son propre compte.

De plus, des représentants des groupes insurgés congolais, y compris d’anciens cadres du M23, opèrent librement à Kampala et rencontrent régulièrement des officiers militaires ougandais, alors même que l’Ouganda nie catégoriquement soutenir les rebelles en RDC ou comploter pour déstabiliser ce pays ou le Rwanda.  Ces représentants font des allers et retours au Nord-Kivu et dans la province agitée de l’Ituri, dans l’est de la RDC.  Des représentants ougandais disent être conscients de la présence de chefs de groupes armés et d’anciens combattants du M23 en Ouganda, mais ils ne peuvent agir que contre ceux pour lesquels ils ont des preuves de leur implication dans des complots visant à déstabiliser la région.  Des responsables rwandais soutiennent que des responsables ougandais ferment tout simplement les yeux sur les activités des groupes armés et que le RNC lui-même recrute librement en Ouganda.

Pour leur part, des représentants ougandais accusent le Rwanda de soutenir les Forces démocratiques alliées (ADF), un mouvement rebelle ougandais actif dans l’est de la RDC.  Aucun organe indépendant n’a vérifié l’accusation, mais les allégations en elles-mêmes ajoutent aux tensions. L’Ouganda a renforcé les patrouilles frontalières et déployé la brigade de montagne, une unité spéciale de l’armée, dans les montagnes du Rwenzori à la frontière entre la RDC et l’Ouganda, pour surveiller le territoire de la RDC qui a été au cœur des activités des ADF au cours des dernières années.

Kigali et Kampala ont toutes deux pris d’autres mesures de nature à exacerber les tensions. Les présidents Kagame et Museveni ont retiré de leurs services de sécurité des responsables considérés comme trop étroitement liés à l’autre pays.  Les autorités ougandaises ont même arrêté l’ancien chef de la police du pays, Kale Kayihura, en juin 2018, l’accusant de collaborer avec d’autres policiers et agents rwandais entre 2012 et 2016 pour kidnapper des dissidents rwandais en Ouganda et les expulser au Rwanda.  L’acrimonie entre les deux pays était à son comble en février 2019, lorsque Kigali a fermé un passage frontalier important pour le commerce, sur fond d’accusations mutuelles d’espionnage.  En mai et novembre, les forces de sécurité rwandaises ont tué un petit nombre d’Ougandais et de Rwandais accusés de contrebande, suscitant la colère des responsables ougandais qui estiment que ces fusillades étaient des actes hostiles entre nations.  L’Ouganda a procédé à des arrestations de ressortissants rwandais pour les placer en détention.

Enfin, le rôle de l’Ouganda au Burundi est devenu un point de discorde. Des représentants rwandais critiquent le rôle de Museveni en tant que médiateur de la Communauté de l’Afrique de l’Est quant à l’échec du dialogue interburundais.  Ils estiment que Museveni a préféré éviter d’intervenir avec force pour aider à résoudre la crise afin de préserver ses relations avec le président Nkurunziza, dont il a besoin comme allié contre le Rwanda.


IV.Améliorer les relations entre le Rwanda et la RDC


Si les relations du Rwanda avec le Burundi et l’Ouganda sont de plus en plus tendues, ses liens avec la RDC, marqués par des périodes de discorde et de détente, se sont améliorés, surtout depuis l’entrée en fonction du président Tshisekedi. Mais l’amélioration des relations entre le Rwanda et la RDC pourrait risquer de créer des tensions entre le nouveau président de la RDC et Kampala.

Depuis la fin de la rébellion du M23 en 2013, Kinshasa et Kigali ont tenté de maintenir des relations cordiales. Pendant son mandat, l’ancien président Kabila a veillé à ce que ses services de sécurité coopèrent et partagent les renseignements avec Kigali.  Les dirigeants rwandais ont cherché à rendre la pareille, déclarant en privé qu’ils collaboreraient avec les autorités de la RDC pour neutraliser les groupes armés par des moyens clandestins.  Depuis que les enquêteurs de l’ONU ont mis au jour en 2008 et 2012 des preuves du soutien de Kigali au CNDP et au M23, le Rwanda cherche à montrer qu’il coopère. Les responsables rwandais sont encore sous l’effet du tollé international qui a suivi et veulent éviter d’autres accusations de soutien aux rébellions dans l’est de la RDC.

Sous la présidence de Tshisekedi, Kinshasa a plutôt resserré ses liens avec le Rwanda. Kinshasa affiche une nouvelle volonté de s’attaquer aux FDLR et à certains de ses groupes dissidents, que l’armée de la RDC a souvent soutenus par le passé pour disposer de factions contre Kigali. Par exemple, les responsables militaires de la RDC disent que le partage accru de renseignements a permis de mener à bien des opérations contre un groupe dissident des FDLR au Sud-Kivu à la fin de 2019 ; des centaines de ses combattants et des personnes à leur charge se sont rendus et sont retournés pacifiquement au Rwanda en décembre.

Les liens plus étroits de Kinshasa avec Kigali auraient même entraîné la RDC à éliminer des renseignements suggérant l’implication continue de Kigali dans ce pays.  En privé, certains représentants de la RDC disent que les forces de sécurité rwandaises ont été impliquées dans les meurtres du commandant des FDLR, Sylvestre Mudacumura, en septembre, et d’un éminent chef dissident des FDLR, Juvenal Musabimana, en novembre.  Tous deux sont morts lors d’obscures attaques-surprises dans le territoire de Rutshuru, au Nord-Kivu. Mais, en annonçant ces décès, les autorités militaires de la RDC ont affirmé que le Rwanda n’y était pour rien.

Le retrait récent par les autorités de la RDC des mandats d’arrêt contre l’ancienne faction du M23 exilée au Rwanda illustre encore davantage les relations plus étroites entre Tshisekedi et Kagame. Dans une lettre adressée au procureur militaire de la RDC, le coordonnateur du mécanisme national de la RDC pour la supervision de l’Accord-cadre de paix, de sécurité et de coopération (CPSC), un accord de paix régional de 2013 signé par la RDC et d’autres gouvernements africains, a déclaré que les anciens combattants du M23 devraient être autorisés à retourner en RDC, amnistiés et réintégrés dans l’armée et la bureaucratie congolaises, bien que l’ordre n’ait pas encore pris effet.  Le chef de cette cohorte du M23, Bosco Ntaganda, a été jugé et reconnu coupable de crimes de guerre par la Cour pénale internationale au début du mois de novembre.  La faction comprend des auteurs de certaines des pires atrocités qui ont été commises pendant la rébellion de 2012-2013. (Le statut de la cohorte du M23, plus nombreuse, qui s’est rendue à l’Ouganda et qui se déplace maintenant librement dans le camp militaire de ce pays et à l’extérieur reste flou, bien que certains espèrent également bénéficier d’une amnistie et rejoindre les rangs de l’armée. )

La coopération entre la RDC et le Rwanda est de bon augure, mais pourrait inciter Kampala et Bujumbura à renforcer leur soutien aux factions en RDC s’ils perçoivent l’alliance de Kinshasa avec Kigali comme une menace pour leur propre sécurité. En l’absence de mesures visant à désamorcer les tensions entre le Rwanda et l’Ouganda, la coopération de la RDC avec le Rwanda pourrait provoquer un retour de flamme, très probablement sous la forme d’une violente concurrence entre le Rwanda et l’Ouganda sur le territoire congolais. Cette situation pourrait déclencher une vive réaction de la population, provoquée par les politiciens congolais qui ont souvent attisé le sentiment anti-rwandais et anti-tutsi pendant les périodes où le Rwanda a soutenu des insurrections armées dans l’est du pays.  Des défections pourraient également augmenter au sein de l’armée de la RDC, certains commandants ou factions étant persuadés par les rivaux du Rwanda de prendre les armes contre le gouvernement.


V.Privilégier le dialogue aux opérations militaires


Le président Tshisekedi a d’abord cherché à tirer parti de ses meilleures relations avec le Rwanda pour apaiser les tensions régionales. Reconnaissant le danger que représente la rivalité entre le Rwanda et l’Ouganda, il a invité les présidents Kagame et Museveni à des rencontres à Luanda en juillet 2019, organisées conjointement avec son homologue angolais. Ces rencontres ont donné lieu à un Mémorandum d’accord, signé le 21 août à Luanda, dans lequel les deux parties s’engagent à s’abstenir de « toute action de déstabilisation ou de subversion sur le territoire de l’autre partie et des pays voisins ».  Cependant, en décembre, les représentants rwandais et ougandais n’ont pas réussi à s’entendre sur la manière de mettre en œuvre le mémorandum de Luanda et les pourparlers se sont rompus de manière acrimonieuse. Le désaccord est dû en partie au fait que le Rwanda accuse l’Ouganda de continuer à soutenir les factions, mais les parties ne parviennent pas non plus à s’entendre sur un mécanisme donné permettant de
corroborer les allégations de liens avec les groupes armés.

Entre-temps, Tshisekedi avait commencé à envisager des options militaires. L’accent mis par le président congolais sur de telles options émanerait d’une demande du président Kagame, qui est de plus en plus impatient face aux menaces émanant de la RDC.  En juin, les chefs des services de renseignement de la RDC, du Rwanda, de l’Ouganda et de la Tanzanie (alliée du Burundi) se sont réunis à Kinshasa pour discuter de la neutralisation des insurgés dans l’est de la RDC. Dans les mois qui ont suivi, les commandants militaires de ces pays, rejoints par des diplomates de la Mission de l’ONU en RDC (Monusco) et par l’armée américaine, ont tenté d’élaborer des plans de bataille.  En octobre, les commandants de l’armée de la RDC ont établi un arrangement selon lequel les forces des pays voisins lanceraient des offensives, supervisées par l’armée de la RDC, contre les milices sur le territoire congolais.  Mais les commandants congolais, burundais, rwandais et ougandais n’ont pas adopté le projet lors de leur dernière

réunion, en octobre 2019, principalement en raison de la réticence de l’Ouganda à permettre au Rwanda de suivre les FDLR à proximité de la frontière ougandaise. D’autres discussions sont attendues au début de 2020.

La pression du président Tshisekedi pour que les trois voisins envoient des troupes pour déloger les rebelles de la RDC est un pari risqué. Elle ouvre la porte à des opérations militaires sans désescalade politique simultanée, ce qui augmente les risques que les voisins utilisent l’intervention armée en RDC pour renforcer leurs propres factions aux dépens de leurs rivaux. Elle pourrait même éroder la cohésion interne de l’armée congolaise, en particulier compte tenu des plans de réintégration potentiels délicats pour les anciens rebelles du M23, qui sont susceptibles d’être manipulés par les Rwandais ou les Ougandais.

Plutôt que de poursuivre des opérations militaires, le président Tshisekedi devrait encourager la poursuite des pourparlers visant à réduire les tensions entre ses voisins de l’est. Il devrait s’appuyer sur le forum de l’Angola pour accueillir, avec le président Lourenço, de nouveaux pourparlers entre le Rwanda et l’Ouganda, tout en encourageant la tenue de discussions similaires entre le Rwanda et le Burundi.

De leur côté, l’ONU et la Conférence internationale de la région des Grands Lacs (CIRGL), un organisme intergouvernemental composé d’Etats de la région qui est l’un des garants de l’Accord-cadre de paix, de sécurité et de coopération, devraient recueillir et examiner les preuves de soutien aux groupes armés en RDC. Huang Xia, l’envoyé spécial de l’ONU pour la région des Grands Lacs, qui a joué un rôle déterminant dans la convocation des chefs des services de renseignement burundais, rwandais et ougandais, devrait pousser les voisins de la RDC à fournir les preuves dont ils disposent du soutien apporté par les autres gouvernements. Xia devrait leur demander de partager ces preuves avec le Groupe d’experts de l’ONU sur la RDC, qui est mandaté par le Conseil de sécurité pour enquêter sur les allégations et publier des preuves vérifiées, et avec le Mécanisme conjoint de vérification élargie (MCVE) de la CIRGL. Le MCVE est mandaté, selon les termes du CPSC, pour enquêter sur les allégations portées par tout Etat régional.

L’accumulation de preuves de soutien aux factions dans la région et, idéalement, une conception commune de ce soutien fournirait une base plus solide aux garants du CPSC – comprenant l’ONU, l’Union africaine et le bloc régional, la Communauté de développement de l’Afrique australe, en plus de la CIRGL – pour inciter les gouvernements des Grands Lacs à cesser d’alimenter le conflit en RDC. Certes, les défis que pose la vérification du soutien des gouvernements régionaux aux rebelles dans ce pays sont grands. Le groupe d’experts de l’ONU ne dispose que d’un personnel réduit et aurait du mal à examiner chaque allégation. Le MCVE, regroupant du personnel de sécurité des Grands Lacs et d’autres pays du continent, est également paralysé par des ressources limitées et par la politique interne de ses membres. Les représentants burundais, rwandais et ougandais au sein de l’organisme feraient probablement tous face à des pressions de la part de leurs gouvernements respectifs pour dissimuler des conclusions qui auraient
une mauvaise influence sur leurs capitales. Le Conseil de sécurité des Nations unies devrait maintenir la pression sur toutes les parties pour qu’elles coopèrent aux enquêtes du groupe d’experts et du MCVE.

Les Etats-Unis, le Royaume-Uni et la France peuvent aider. Tous trois sont des membres permanents du Conseil de sécurité des Nations unies qui ont historiquement été investis dans la région des Grands Lacs. S’ils ont déjà tous nommé des envoyés pour la région des Grands Lacs, ils pourraient en tirer davantage de profit et les charger de travailler de concert en vue d’encourager le dialogue régional.  Ces envoyés devraient également s’assurer que les enquêtes et les vérifications restent sur la bonne voie et que des pressions politiques soient exercées sur le Rwanda et l’Ouganda pour qu’ils retirent tout soutien aux groupes armés auxquels ils apportent leur appui. Un effort collectif de diplomatie régionale basé sur le dialogue et la vérification appropriée des allégations permettrait également de soulager la pression sur la Monusco, qui lutte depuis des années pour trouver une solution militaire au problème des rebelles des Etats des Grands Lacs qui ont trouvé refuge dans l’est de la RDC.


VI.Conclusion


La région des Grands Lacs est de plus en plus tendue. La méfiance règne entre le Burundi, le Rwanda et l’Ouganda, qui ont tous des liens avec les insurgés de l’est de la RDC. L’accent mis par le président Tshisekedi sur le rétablissement de la paix dans la région mérite d’être applaudi et sa coopération avec le Rwanda a porté ses fruits dans la lutte contre les rebelles rwandais. Mais ces efforts doivent aller de pair avec des efforts diplomatiques visant à mettre un terme à la rivalité entre Kigali et Kampala. Plus généralement, Tshisekedi devrait repenser son projet d’inviter ses trois voisins de l’est à participer aux opérations militaires en RDC. Il devrait plutôt rechercher un accord qui implique, premièrement, que ces voisins s’engagent à ne pas soutenir les groupes armés en RDC et, deuxièmement, qui établisse un mécanisme de vérification pour enquêter sur les allégations d’une telle implication. Ce volet politique devrait s’appuyer sur l’initiative de Luanda. La diplomatie récente de l’envoyé

spécial Xia signifie que l’ONU est bien placée pour soutenir cette initiative, conformément aux promesses du Secrétaire général António Guterres de mettre l’accent sur la diplomatie préventive. En renforçant leur implication diplomatique, les Etats-Unis, le Royaume-Uni et la France peuvent également jouer un rôle utile.

Sans ces efforts, le risque est réel que les tensions croissantes alimentent une crise de sécurité régionale plus large. Si les forces burundaises, rwandaises et ougandaises recevaient le feu vert pour des opérations en RDC, le danger serait d’autant plus grave, et agiterait le spectre d’une guerre par procuration où chaque pays des Grands Lacs soutient les ennemis de ses rivaux.


Nairobi/Bruxelles, 23 janvier 2020

By Jean-Hervé Jezequel, Director, Sahel Project, Crisis Group, 13 January 2020


La France et ses partenaires du G5 Sahel se réunissent à Pau lundi 13 janvier pour réaffirmer leur engagement à lutter ensemble contre le terrorisme jihadiste. Pourtant, la réponse militaire n'est pas suffisante. Face à l’ampleur de la menace, il est donc nécessaire de trouver une solution politique.

 
Le 13 janvier à Pau, le président Macron et ses homologues du G5-Sahel (Mauritanie, Mali, Burkina Faso, Niger, Tchad) discuteront de la situation dans le Sahel en présence du secrétaire général des Nations unies, du président de la commission de l’Union Africaine et du chef de la diplomatie européenne. Sauf surprise, cette réunion de haut niveau devrait se contenter de réaffirmer l’engagement des différents pays à lutter ensemble contre le terrorisme jihadiste qui gagne tant de terrain au Sahel. Pourtant, face à l’ampleur des insurrections, les opérations militaires menées par la France et les pays sahéliens ne peuvent constituer une réponse suffisante tant qu’elles n’appuient pas une réponse politique claire qui continue de faire défaut. Lors du sommet de Pau, la France et ses partenaires sahéliens devraient initier une révision majeure de leur stratégie : ils devraient remettre au cœur de leurs réponses les processus politiques de résolution des conflits, que ce soit par des actions de long terme comme la réforme de la gouvernance dans les zones rurales ou par des actes forts de court terme comme l’ouverture d’un dialogue avec une partie des insurgés. Les opérations militaires continuent d’être nécessaires mais leur conduite devrait être subordonnée à la réalisation de ces objectifs politiques.

Face à l’ampleur des insurrections, les opérations militaires [...] ne peuvent constituer une réponse suffisante tant qu’elles n’appuient pas une réponse politique claire .
Le sommet de Pau se déroule alors que les critiques contre la politique de la France au Sahel se multiplient sur fond d’impuissance à contenir les attaques jihadistes contre les bases militaires. Peu après la mort en opérations le 25 novembre de treize soldats français au Mali, le président Macron s’est agacé de ces critiques. Il a alors unilatéralement convoqué le sommet de Pau pour que les Etats sahéliens clarifient leur position sur l’engagement militaire français au Sahel. Si beaucoup d’accusations sur l’agenda caché de la France au Sahel tiennent des théories du complot, Paris a bien une part de responsabilité dans la situation actuelle. Elle assume depuis 2013 son rôle à l’avant-garde de la lutte anti-terroriste au Sahel à travers ses opérations militaires et en devenant le principal soutien du G5-Sahel, le mécanisme sous-régional de réponse à la crise. Comme ses partenaires sahéliens, la France est comptable de la dégradation de la situation et de l’impasse d’une stratégie de sécurisation du Sahel qui ne fonctionne pas.

Les principes essentiels de cette stratégie ont été définis au milieu des années 2010: une opération militaire française (Barkhane) prenait en charge la conduite d’opérations contre-terroristes pour contenir l’expansion de la menace et donner le temps aux armées nationales de se mettre à niveau et d’engager des formes de collaboration régionale. L’action militaire devait être complétée par des programmes de développement permettant aux Etats de réinvestir les zones dans lesquelles ils avaient perdu pied. Un processus politique, des pourparlers de paix entre l’Etat malien et des groupes politico-militaires non jihadistes, avait été également engagé sous médiation internationale afin d’isoler les jihadistes et d’établir un accord politique pour stabiliser le Nord Mali, alors principal foyer des violences.

Ce qui les menace n’est pas seulement le jihad international porté par des groupes terroristes transnationaux mais une vague d’insurrections tournées contre les Etats.
Cette stratégie n’a pourtant pas endigué l’expansion territoriale des groupes jihadistes qui ont considérablement étendu leurs capacités locales de recrutement. Elle est désormais inadaptée : le processus de paix inter-malien de 2015 tarde à se concrétiser et surtout il n’est plus une réponse suffisante à des insurrections qui se sont étendues bien au-delà du seul Nord Mali. Les Etats et leurs partenaires n’ont également pas pris la mesure de ce qui les menace : ce n’est pas seulement le jihad international porté par des groupes terroristes transnationaux mais une vague d’insurrections tournées contre les Etats et qui séduisent une part non-négligeable des populations rurales. Aucune victoire militaire ne permettra d’endiguer un phénomène qui se nourrit de la contestation d’ordres sociaux et politiques et de la dénonciation des élites qui les façonnent. La réponse est donc aussi d’ordre politique. Tout le monde le reconnait mais peu en tirent les conséquences concrètes sur la manière dont action militaire et action politique doivent s’articuler. Dans les réponses « multidimensionnelles » aux crises sahéliennes, les contingents militaires se déplacent mais le développement fait du surplace et le volet gouvernance reste à la traîne. Ce dernier est pourtant fondamental afin que les gouvernants sahéliens renouent avec les populations perdues et réintègrent au moins une partie de ceux qui ont pris les armes.

Pour initier un revirement stratégique, les Etats sahéliens, prenant acte que le compromis inter-malien de 2015 reste utile mais très insuffisant, devraient relancer et clarifier les processus politiques à travers lesquels ils vont tâcher de rebâtir la stabilité chacun dans leur pays et collectivement au Sahel. Ils doivent poser des actes forts à court terme et entreprendre des réformes structurelles à plus long terme pour que leurs systèmes de gouvernance soient moins producteurs d’exclusion et d’injustices. Cela requiert une vision politique qui fait jusqu’ici largement défaut. Sans un projet et une gouvernance politique renouvelés, les élites dirigeantes sahéliennes ne pourront reconquérir tous ceux qui voient dans l’ordre établi par les jihadistes non pas un régime idéal mais au moins une présence plus efficace et plus utile que celle de l’Etat.


Parmi les actes forts que les Etats peuvent poser, l’option du dialogue avec les insurgés devrait figurer parmi les « clarifications » réclamées à Pau. Elle n’est pas la solution magique mais pourrait offrir des options nouvelles pour sortir de l’impasse. Une part croissante de l’opinion publique sahélienne la réclame comme l’illustre le rapport final du Dialogue national inclusif malien qui recommande le dialogue avec les principaux chefs jihadistes maliens, Iyad Ag Ghaly et Hamadoun Koufa, comme le faisait déjà la Conférence d’Entente Nationale en avril 2017. Les chefs d’Etat du G5-Sahel et leurs partenaires internationaux gagneraient à explorer les différentes options du dialogue, dont on voit actuellement au Centre du Mali qu’ils divisent les groupes jihadistes sur la marche à suivre. Le cas échéant, les partenaires occidentaux devront accepter des compromis parfois douloureux (libération de prisonniers, suspension de frappe, voire intégration d’anciens jihadistes) qui permettront aux politiques sahéliens, s’ils le décident, de nouer de tels dialogues.

Le président Macron n’a pas choisi d’engager militairement la France au Sahel ; c’est une situation dont il a hérité de son prédécesseur. Afin de ne pas s’empêtrer, il gagnerait à initier avec ses homologues sahéliens un virement stratégique des politiques de gestion de la crise : clarifier des processus politiques nationaux qui permettent de dialoguer avec une partie des insurgés et, à terme, de regagner leurs soutiens populaires et subordonner l’action militaire à cette ambition politique. Cela demande des Etats sahéliens d’assumer l’initiative politique sans laquelle il n’y aura pas d’issue heureuse à la crise. Cela demande de la France et de ses militaires qu’ils acceptent de travailler au service d’une stratégie politique définie par les gouvernements qu’ils épaulent. Cela bouscule les habitudes prises depuis longtemps, mais si la France est au Sahel pour aider les Etats, y’a-t-il raisonnablement une autre option ?

 

 

L’Afrique de l’Ouest face au risque de contagion jihadiste

Crisis Group, 20 December 2019


Face à la percée jihadiste au Burkina Faso, porte ouverte sur les pays du Golfe de Guinée, ceux-ci craignent des attaques sur leurs territoires. Les Etats de la région devraient améliorer le partage du renseignement, renforcer les contrôles aux frontières et renouer un lien de confiance avec la population.


Que se passe-t-il ? L’expansion des militants islamistes au Sahel, en particulier au Burkina Faso, préoccupe de plus en plus les Etats côtiers d’Afrique de l’Ouest. Leurs dirigeants craignent que les militants ne puissent utiliser le Burkina comme rampe de lancement pour des opérations plus au sud.

En quoi est-ce significatif ? Des attaques dans les pays côtiers menaceraient leur relative stabilité. Certains affichent des fragilités similaires à celles que les jihadistes ont exploitées au Sahel, notamment des périphéries négligées qui en veulent à l’autorité centrale. En 2020, des élections potentiellement litigieuses pourraient distraire les dirigeants de la menace.

Comment agir ? La Communauté économique des Etats de l’Afrique de l’Ouest (Cedeao) promeut des opérations militaires conjointes dans la région. Mais les Etats devraient plutôt partager le renseignement, renforcer les contrôles aux frontières et s’efforcer de rallier les communautés. La Cedeao devrait aussi prévenir les crises électorales que les militants pourraient exploiter.


I. Synthèse


En Afrique de l’Ouest, les mouvements jihadistes armés avancent comme le désert, du nord vers le sud. Leur influence au Burkina Faso inquiète de plus en plus les Etats côtiers d’Afrique de l’Ouest. Si quasiment aucune attaque n’a eu lieu dans ces pays, leurs dirigeants craignent que les militants utilisent le Burkina Faso comme une rampe de lancement pour des opérations plus au sud. La région envisage, via la Communauté économique des Etats de l’Afrique de l’Ouest (Cedeao), de lancer des opérations militaires de grande envergure. Mais celles-ci pourraient se révéler contre-productives face à un problème qui nécessite des outils plus pointus ; elles risquent d’aggraver les tensions communautaires dans ces zones fragiles. Les pays côtiers devraient plutôt se concentrer sur des mesures moins onéreuses et sans doute plus efficaces : la collecte et le partage de renseignements, des arrestations ciblées, et l’amélioration des relations avec des communautés négligées du Nord. La Cedeao devrait par ailleurs œuvrer à limiter le risque de crise électorale dans plusieurs Etats côtiers, qui détourneraient des efforts contre les jihadistes.

Le spectre de la contagion du jihadisme au Golfe de Guinée hante l’Afrique de l’Ouest. L’expansion rapide du militantisme islamiste au Burkina Faso a considérablement accentué cette inquiétude. Ce pays occupe en effet une position centrale, reliant le Sahel aux pays côtiers et partageant des frontières avec quatre d’entre eux : le Bénin, la Côte d’Ivoire, le Ghana et le Togo. Le Burkina entretient aussi des relations historiques, humaines, économiques et politiques particulières avec ses voisins méridionaux. Tout ceci en fait une porte ouverte sur le Golfe de Guinée. Désormais implantés au Burkina, les groupes jihadistes occupent une position idéale pour se projeter vers le sud.

Les groupes jihadistes ont indiqué à plusieurs reprises vouloir étendre leurs activités à la côte de l’Afrique de l’Ouest. Certes, il n’est pas certain qu’ils en aient immédiatement les moyens : ils n’ont encore commis aucune attaque dans le septentrion des pays côtiers ; et n’ont frappé le Sud qu’une seule fois, en Côte d’Ivoire en mars 2016. Mais les militants agissent souvent plus par opportunisme ou en exploitant les désordres qu’en suivant une stratégie élaborée. La force de ces groupes armés pourrait donc naître de la fragilité même des Etats côtiers.

Dans ce contexte, les faiblesses des pays du Golfe de Guinée, souvent similaires à celles de leurs voisins du Nord, sont d’autant plus inquiétantes. Plus riches que les pays sahéliens, ils sont néanmoins rongés par le même sous-développement des périphéries éloignées du pouvoir central, le désenchantement d’une partie de la population vis-à-vis d’Etats absents ou brutaux, et des services de sécurité et de renseignement dysfonctionnels. Dans plusieurs pays du Golfe de Guinée, des élections qui s’annoncent litigieuses auront lieu en 2020, faisant planer la menace de violences politiques. Les élections présidentielles en Côte d’Ivoire, en Guinée et au Togo, pourraient créer des divisions et s’avérer particulièrement dangereuses.

La fragilité de la région tient aussi à l’incapacité des Etats à travailler ensemble. Ils ont peiné à trouver une réponse commune à la menace jihadiste. La création de plusieurs structures ayant une même mission de sécurité et de développement a dispersé les efforts. La Cedeao tente désormais de les coordonner, de ramener un certain ordre et de monter des opérations militaires conjointes entre ses Etats membres. Mais l’organisation sous-régionale n’a pas de chef de file, et le milliard de dollars nécessaire à ces opérations conjointes, que la Cedeao entend trouver parmi ses Etats membres, est sans doute hors de portée pour des pays en difficulté économique.

Une option plus efficace et moins onéreuse existe. Au lieu d’accélérer les opérations militaires, les Etats côtiers devraient se concentrer sur le partage de renseignements et le renforcement des contrôles aux frontières. Ils devraient redoubler d’efforts pour regagner la confiance des communautés locales et ralentir l’infiltration jihadiste dans leurs septentrions. A ce stade de la menace, les autorités devraient privilégier des opérations ciblées, sur la base de renseignements fiables, plutôt que des opérations de grande envergure qui risquent d’engendrer des abus contre des civils, en particulier au sein de communautés souvent suspectées d’être proche des jihadistes. Il importe aussi que la Cedeao et ses partenaires internationaux, en particulier l’Union européenne et la France, intensifient leurs efforts diplomatiques pour prévenir les crises électorales potentiellement violentes, qui pourraient menacer la stabilité de ces pays au même titre que les groupes jihadistes, et créer pour ces derniers un terrain fertile.


II. La porte burkinabè


La crise sahélienne s’est étendue au Burkina Faso. Apparus au Nord du Mali en 2012, des groupes armés qui se réclament du jihad ont ensuite essaimé au centre du Mali puis à la frontière entre le Mali et le Niger. Depuis l’été 2015, le Burkina a enregistré des centaines d’attaques de groupes jihadistes ou d’autres groupes armés, y compris des milices d’auto­défense.

La contagion de la crise sahélienne au Burkina représente un facteur potentiel de régionalisation de la violence car elle facilite considérablement la progression des groupes armés vers le sud côtier. Le Burkina occupe en effet une position géographique centrale en Afrique de l’Ouest. Partageant des frontières avec le Ghana, la Côte d’Ivoire, le Bénin et le Togo, le pays fait la jonction entre le Sahel et le Golfe de Guinée. Sa relation avec ses quatre voisins méridionaux est aussi ancrée dans l’histoire, la démographie, l’économie et la politique. La proximité est enfin religieuse : comme de nombreux pays côtiers, le Burkina compte une proportion importante de chrétiens et d’animistes, ce qui en fait un pays unique au Sahel, où l’écrasante majorité de la population est de confession musulmane. Il constitue donc une porte ouverte sur le Golfe de Guinée ou, selon une terminologie actuellement en vogue, un « verrou ».

L’implantation de groupes jihadistes au Burkina leur permet d’occuper une position géographique idéale pour se projeter vers le sud côtier, et de bénéficier, pour ce faire, de l’appui de réseaux humains, religieux, routiers, commerciaux et criminels très denses et établis de longue date. Les groupes armés jihadistes trouvent par exemple dans les nombreuses mines d’or artisanales du Burkina une source de financement potentielle. Ces sites sont reliés aux pays côtiers, principale voie de commercialisation de leur production. Dans les sites aurifères, artisanaux ou industriels, des pays du Golfe de Guinée, ces groupes peuvent notamment se procurer des détonateurs pour leurs bombes artisanales.

Depuis début 2019, la majorité des incidents survenus aux frontières des pays côtiers et impliquant, directement ou indirectement, des groupes armés jihadistes ont été reliés au Burkina. Deux touristes français enlevés au Bénin le 1er mai, à priori par des bandits qui auraient cherché à les revendre à des groupes jihadistes, ont été libérés quelques jours plus tard dans le Nord du Burkina. Fin avril, le président togolais Faure Gnassingbé annonçait l’arrestation de membres présumés de groupes armés en provenance du voisin du Nord. Ce même mois, les services de renseignement burkinabè ont prévenu leurs voisins que plusieurs militants jihadistes armés avaient quitté le pays pour se réfugier au Bénin et au Ghana. Quelques jours plus tard, le Bénin lançait l’opération militaire Djidjoho à la frontière avec le Burkina. Koury, une localité malienne proche du Burkina où des individus armés non identifiés ont attaqué un poste de contrôle frontalier, faisant sept morts le 19 mai, constitue un important point de passage routier vers la deuxième ville du pays, Bobo-Dioulasso.

Le Burkina n’est pas le seul point de passage possible pour des groupes qui cherchent à étendre leur influence en Afrique de l’Ouest. Plusieurs incidents ont eu lieu à la frontière malo-ivoirienne, comme l’enlèvement d’une nonne colombienne dans la région de Sikasso en février 2017. Depuis plusieurs mois, des membres du groupe jihadiste Etat islamique dans le Grand Sahara (EIGS) s’efforceraient d’ouvrir un corridor allant du Nord du Mali au Nord-Ouest du Nigéria et au Nord du Bénin, en passant notamment par la ville nigérienne de Dogondoutchi. De son côté, l’Etat islamique en Afrique de l’Ouest (EIAO ou ISWAP en anglais), une ramification de Boko Haram, tente de profiter du chaos provoqué par une vague de criminalité sans précédent dans l’Etat nigérian de Zamfara, frontalier du Niger, pour y vendre des armes et faciliter l’accès de ses membres au Sud-Ouest du Niger.

Les groupes jihadistes semblent actuellement progresser vers le sud et l’est du Burkina, se rapprochant des pays du Golfe de Guinée. L’attaque contre un convoi de travailleurs de la mine d’or de Boungou, qui a fait au moins 38 morts le 7 novembre 2019, est venu confirmer leur implantation dans l’Est du pays, frontalier du Bénin et du Togo, en dépit de l’opération militaire Otapuanu, lancée le 7 mars 2019 et présentée jusqu’alors par les autorités comme un succès. Cette attaque a renforcé les inquiétudes des entreprises minières en montrant que des groupes armés étaient actifs dans un espace géographique relativement proche des sites qu’elles exploitent, notamment dans le Nord du Ghana. On peut relier ce constat à la récente intervention des forces de sécurité burkinabè dans la région de Pô, une ville frontalière du Ghana, dans le Sud-Est du pays, qui a tué six individus suspectés de terrorisme.

La stabilité du Burkina n’est pas seulement liée à la situation sécuritaire de régions comme le Nord et l’Est, où des groupes armés sont présents. Dans un pays où deux insurrections populaires (1966 et 2014) ont déjà conduit à la démission du chef de l’Etat, les tensions sociales, liées aux conditions de vie, constituent une véritable menace pour le pouvoir sorti des urnes en 2015. En plus de l’aider à rendre plus performant son appareil sécuritaire, les partenaires du Burkina devraient contribuer à désamorcer la colère publique en soutenant financièrement le gouvernement du président Roch Marc Christian Kaboré, mais aussi en facilitant le dialogue entre celui-ci, l’opposition et la société civile.

Les pays partenaires et les institutions régionales et internationales devraient aussi accorder une attention accrue à la fragilité politique du Burkina. L’élection présidentielle prévue en 2020 est cruciale pour le pays, mais rien ne garantit un processus pacifique et crédible. Pour la première fois depuis des décennies, ce scrutin est ouvert et le vainqueur n’est pas connu à l’avance. Cela aiguise les appétits des responsables politiques. Dans un contexte sécuritaire marqué par le militantisme de groupes armés jihadistes, mais aussi de groupes d’autodéfense, et l’engagement de volontaires civils aux côtés des forces armées, l’un ou l’autre des candidats pourrait être tenté d’utiliser ces forces contre ses adversaires. Enfin, pour la première fois dans l’histoire du pays, la diaspora, qui compte plusieurs millions d’individus dans la sous-région, pourra voter. Elle est en mesure de faire basculer l’élection. L’opération de recensement de ces électeurs doit être irréprochable afin d’éviter toute contestation crédible. En d’autres termes, l’élection devra aussi se préparer dans les pays côtiers, notamment la Côte d’Ivoire.

Le Burkina Faso ne peut se permettre une nouvelle crise politique ou une nouvelle période de transition comme celle qui a suivi le départ de Compaoré en 2014. Les acteurs de cette transition ont instrumentalisé l’armée à des fins politiques, pour faire avancer ou défendre leur propre intérêt, et l’ont dévoyée de sa mission de défense du territoire. Une nouvelle phase d’instabilité politique marquée par l’absence d’un exécutif fort et légitime produirait des effets similaires et entamerait un peu plus encore les capacités des forces de sécurité à combattre les groupes armés. De fait, plus la « porte burkinabè » sera ouverte, plus le risque de régionalisation de la violence au Sahel central sera élevé. Les mois qui viennent sont importants pour le pays et la région. S’il était confronté à la double pression des groupes armés jihadistes et d’une crise institutionnelle, l’Etat burkinabè menacerait rapidement de s’effondrer, perdant ainsi toute capacité à limiter la descente des groupes armés jihadistes vers le sud.

 

III. Velléités jihadistes d’expansion au Golfe de Guinée

 

Depuis plusieurs années, les groupes armés actifs au Sahel évoquent dans leurs discours la déstabilisation de pays du Golfe de Guinée. Dans une vidéo en date du 8 novembre 2018, trois responsables du Groupe de soutien à l’islam et aux musulmans (GSIM) – Iyad Ag Ghali, Djamel Okacha et Hamadoun Koufa –, une coalition de groupes jihadistes formée en 2017 et affiliée à Al-Qaïda, ont appelé les Peul à « poursuivre le jihad » dans d’autres pays, citant notamment le Sénégal, le Bénin, la Côte d’Ivoire, le Ghana et le Cameroun.

Aucune figure d’Al-Qaïda ou de l’Etat islamique n’a encore exposé publiquement et dans le détail un projet visant à déstabiliser le Burkina Faso pour en faire une sorte de corridor jihadiste menant aux pays côtiers, mais plusieurs incidents signalent une collaboration entre différents groupes armés jihadistes sur le sol burkinabè. En 2014 et 2015, des combattants non identifiés venant du Mali auraient mené des opérations de reconnaissance au Bénin et au Burkina, dans le parc du W, non loin du parc de la Pendjari où deux touristes français ont été enlevés et leur guide béninois tué en mai dernier. Interpellé en avril 2019 au Burkina, Oumarou Diallo, le commandant d’un groupe jihadiste local dit « groupe de Diawo », possédait une liste de contacts au Bénin, au Togo et au Ghana, démontrant des liens avec ces pays. Plusieurs analystes interprètent cette collaboration comme le signe d’un projet concerté visant à l’effondrement du Burkina, pour ensuite atteindre le Togo, le Bénin, le Ghana ou la Côte d’Ivoire.


Pour ces groupes, l’ouverture de nouveaux fronts méridionaux dans le Nord des pays côtiers offre bien des avantages. Prolongement du Sahel, ces zones frontalières ont d’abord un intérêt pratique, pouvant servir de base arrière pour le repos et la logistique. Plusieurs sources ont signalé à Crisis Group la circulation régulière de militants armés en provenance du Burkina le long des frontières ghanéenne et togolaise pour rejoindre des « zones de repos » dans ces pays.

L’extension et la dispersion géographique des attaques permettent par ailleurs aux groupes jihadistes de mettre les forces régionales et internationales à l’épreuve en les poussant à s’éparpiller. Cela s’inscrit dans la stratégie de déconcentration qu’ils ont adoptée en 2013, lorsque l’opération française Serval les a chassés des villes maliennes qu’ils occupaient. Ils ont depuis lors cherché à investir les espaces ruraux abandonnés par les Etats et fragilisés par les tensions locales, en particulier ceux situés dans les zones frontalières. La poussée actuelle vers le Golfe de Guinée semble s’inscrire dans le prolongement de ce mouvement de dispersion de l’ennemi et de pression sur des espaces frontaliers fragiles.

Enfin, un ancrage dans le Nord des pays côtiers permettrait très certainement aux groupes jihadistes de la région d’établir des relais utiles pour se rapprocher des cibles de choix que sont les grandes villes du littoral. Répéter un coup d’éclat comme l’attentat contre la cité balnéaire ivoirienne de Grand-Bassam en mars 2016 ajouterait aux désordres dont ils se nourrissent et leur permettrait de punir des pays comme le Togo ou la Côte d’Ivoire, qui participent à la Mission multidimensionnelle intégrée des Nations unies pour la stabilisation au Mali (Minusma). Les autorités ivoiriennes, appuyées par les services de renseignement français, auraient déjoué plusieurs attentats programmés à Abidjan au mois de mai 2019. Ceci permettrait aux groupes jihadistes d’étendre le corridor allant du Nord du Mali au Nord-Ouest du Nigéria et au Nord du Bénin.


IV. Sahel central et Golfe de Guinée : des faiblesses similaires


Il est difficile d’identifier les pays du Golfe de Guinée les plus susceptibles d’être touchés par l’expansion de la violence jihadiste dans les mois ou les années à venir. Ce vaste espace comprend non seulement les voisins immédiats du Burkina mais aussi la Guinée, qui semble pour l’instant imperméable aux attaques jihadistes, et même le Sénégal, qui, ces dernières années, a renforcé la sécurité à ses frontières afin d’éviter notamment une attaque à Dakar, la capitale.

Le Nord des pays côtiers frontaliers du Burkina est relativement méconnu. A l’exception du Nord ivoirien, les zones septentrionales du Bénin, du Togo et du Ghana sont restées, jusqu’à une date récente, en marge de l’actualité et des travaux de recherche, du moins dans une perspective sécuritaire. Cette zone géographique a été épargnée par les grandes crises ouest-africaines des dernières décennies, tant les guerres du fleuve Mano que les premières années de la crise sahélienne.

En outre, il n’existe pas de fragilités communes évidentes que les groupes armés pourraient exploiter. Le Nord de ces pays est constitué de terroirs extrêmement divers d’un point de vue humain, politique et économique. Dans cet espace long de plusieurs centaines de kilomètres, les dynamiques locales détermineront où les tensions communautaires et les frustrations de la population resteront en l’état et où elles se transformeront en mouvements violents, qu’ils soient animés par des groupes jihadistes ou par d’autres acteurs violents. De même, les équilibres religieux de chaque pays sont complexes. L’idée que les pays côtiers se structurent autour d’un Nord musulman et d’un Sud chrétien est simpliste. Elle ne prend pas en compte l’immigration massive au Sud de ressortissants du Nord ; le nombre élevé de mariages intercommunautaires, qui a augmenté avec l’urbanisation ; ou encore la présence d’importantes communautés animistes dans ces pays.

Une tendance générale se dessine néanmoins depuis plusieurs années : le fossé se creuse entre ces zones septentrionales et l’Etat central, tandis que le littoral, au Sud, tend à aimanter l’essentiel du développement et de la modernité économique. Ce phénomène est par exemple flagrant au Ghana. Environ un quart de la population de ce pays vit sous le seuil de pauvreté. Mais la pauvreté touche 70 pour cent de la population au Nord, en dépit d’efforts entrepris par l’Etat ghanéen dans les années 2000, comme la construction d’infrastructures, notamment de santé, à Tamélé et ses environs. Selon la Banque mondiale, la situation est similaire en Côte d’Ivoire, où « le Nord et le Nord-Ouest du pays sont plus pauvres (plus de 60 pour cent) que le littoral et le Sud-Ouest (moins de 40 pour cent) ».

L’existence dans les pays du Golfe de Guinée de périphéries délaissées par l’Etat, à proximité immédiate d’une région sahélienne en crise, est particulièrement préoccupante. Au Sahel central, la rupture avec l’Etat a constitué un facteur déterminant dans le basculement de certaines régions périphériques dans la violence. A l’image de ce qui se passe de l’autre côté de la frontière, au Burkina, au Mali et au Niger, de nombreuses zones du Nord des pays du Golfe de Guinée connaissent aussi des problèmes d’accès aux ressources naturelles, générateurs de conflits entre pasteurs et éleveurs, qui ont largement contribué à la montée des périls au centre du Mali et au Nord du Burkina Faso.

Pour réduire le risque que le Nord excentré des pays côtiers bascule dans un conflit armé, il est urgent d’élaborer des solutions politiques. Les Etats du Golfe de Guinée devraient cesser de lier dépense publique et calculs électoraux en investissant en priorité dans les zones les plus peuplées en électeurs ou favorables au parti au pouvoir, comme ils le font aujourd’hui. Les partenaires internationaux devraient quant à eux rompre avec un des dogmes du développement, qui consiste à établir les infrastructures dans les zones les plus densément peuplées afin de rentabiliser l’investissement.

Evaluer l’étendue de la menace jihadiste n’est pas chose aisée. Les pays du Golfe de Guinée et leurs partenaires sont passés en quelques mois de l’anxiété à l’état d’alerte. Une mission de reconnaissance de l’armée française dans le Nord du Bénin en avril 2019 témoignait déjà d’un certain degré d’inquiétude. En juillet dernier, le chef d’état-major français des armées, François Lecointre, répondait à la question, « la contagion jihadiste menace-t-elle l’Afrique de l’Ouest jusqu’à la côte ? », en disant, « on n’en est pas là ». Fin novembre, il estimait pourtant que la présence française avait entre autres pour but « d’éviter que cette hydre [jihadiste] continue de produire un effet de contagion dans d’autres pays de l’Afrique de l’Ouest ». L’intensification des violences au Burkina Faso a largement contribué à diffuser ce sentiment d’insécurité.

La rente que plusieurs pays d’Afrique de l’Ouest et centrale tirent de leur engagement dans la lutte antiterroriste a pu conduire certains d’entre eux à exagérer une menace dont le degré de gravité fait débat. Aucun groupe armé jihadiste n’a encore attaqué le Nord d’un pays du Golfe de Guinée. Plusieurs incidents aux frontières de ces pays ont été attribuées à des jihadistes mais n’ont jamais été revendiquées. C’est le cas notamment du meurtre d’un prêtre espagnol et de quatre douaniers burkinabè le 15 février 2019 près de la frontière du Burkina avec le Togo. Par ailleurs, des bandits auraient enlevé deux Français dans le parc du W, au Bénin, en mai 2019, puis essayé de les vendre à l’Etat islamique dans le Grand Sahara ou à la Katiba Macina, un groupe jihadiste principalement actif au centre du Mali. Si l’implication des jihadistes semble indirecte, cet incident a renforcé les craintes des pays de l’Afrique de l’Ouest et de leurs partenaires et ajouté un argument supplémentaire à l’idée que l’architec­ture régionale de sécurité en place au moment des faits était insuffisante et devait être repensée.


V. L’introuvable réponse régionale


Faute d’englober l’Afrique de l’Ouest dans son ensemble, la force du G5 Sahel, qui réunit des troupes du Burkina Faso, du Mali, de la Mauritanie, du Niger et du Tchad, semble inadéquate pour répondre aux risques de contagion régionale de la violence jihadiste. Le G5 Sahel s’est bâti sur le constat que celle-ci suivait une expansion horizontale, traversant le Sahel occidental d’est en ouest. La possibilité d’une expansion verticale de la crise n’a pas été assez prise en compte, en dépit des mises en garde de plusieurs personnalités. Dès 2017, un haut représentant de la Cedeao s’inquiétait des lacunes du maillage sécuritaire de la force du G5, avançant l’hypothèse d’attaques sur les pays côtiers, notamment au Bénin.

La collaboration entre le G5 et les autres pays d’Afrique de l’Ouest n’a jamais vraiment fonctionné. Ses détracteurs soulignent que le G5 repose sur une division artificielle de l’Afrique de l’Ouest en deux espaces distincts, faisant fi de l’imbrication humaine et politique entre les pays du Nord et du Sud. La construction d’un Sahel réduit à quatre pays francophones plus la Mauritanie a d’ailleurs été source de division dans la région, ravivant de vieilles rivalités entre francophones et anglophones, et des suspicions sur les velléités néocoloniales de la France. Le président ivoirien Alassane Ouattara, patriarche de l’Afrique de l’Ouest et sans doute le plus fidèle allié de la France dans la région, parrain du G5, a publiquement souligné les limites de cette organisation en juin dernier : « la Minusma et le G5 Sahel ne suffisent pas. Nous devons trouver des moyens de coordination plus élargis et plus efficaces pour aider ces pays voisins à combattre le terrorisme ».

C’est la Cedeao qui va s’essayer, dans les prochains mois, à cette mission de coordination élargie. Lors de la session extraordinaire de la Conférence des chefs d’Etat et de gouvernement à Ouagadougou le 14 septembre dernier, l’organisation régionale a adopté un plan d’action pour coordonner et rendre plus efficace la lutte antiterroriste, et fait le pari de mobiliser à cette fin un milliard de dollars auprès de ses Etats membres entre 2020 et 2024. Cette lutte est actuellement répartie entre plusieurs organisations, dont les trois principales sont le G5, la Force multinationale mixte qui associe le Nigéria, le Tchad, le Cameroun et le Niger dans la lutte contre Boko Haram, et l’Initiative d’Accra qui réunit le Bénin, le Burkina Faso, la Côte d’Ivoire, le Ghana et le Togo dans des actions ponctuelles de lutte contre le crime organisé et l’extrémisme violent aux frontières des pays membres.

La Cedeao est l’organisation la mieux placée pour coordonner la lutte contre la violence jihadiste à l’échelle régionale. Elle est la seule plateforme où l’ensemble des chefs d’Etat des pays membres peuvent se rencontrer régulièrement, se concerter et tenter de trouver des positions communes. La plupart des pays de la région étant dotés d’un système présidentiel et leurs chefs d’Etat d’un pouvoir étendu, c’est un atout crucial pour la prise de décision.

Mais comme le G5, la Cedeao souffre d’un manque de vision et aucun président des pays qui la composent n’arrive à s’imposer comme chef de file incontesté. L’organisation peine à s’exprimer d’une seule voix sur les grandes problématiques de paix et de sécurité. La mission de coordination des efforts de lutte contre le terrorisme qu’elle s’est fixée à Ouagadougou aura du mal à porter ses fruits sans une locomotive forte engagée en faveur d’une plus grande intégration régionale, englobant les questions de sécurité collective. Première puissance économique et démographique régionale, le Nigéria devrait jouer ce rôle. Mais le pays est actuellement concentré sur ses problèmes intérieurs et se trouve parfois même en porte-à-faux avec la Cedeao. Le Nigéria devrait faire de la restauration de son influence régionale une priorité et jouer ce rôle de chef de file.

Le point le plus prometteur du plan d’action présenté à Ouagadougou tient à la volonté d’autofinancement de la lutte antiterroriste de 2020 à 2024. Le G5 a montré à quel point la dépendance financière pouvait être paralysante. Sa force armée est, depuis sa création, handicapée par des problèmes financiers, liés au fait qu’elle n’a pas la maîtrise de son propre budget : ses financements extérieurs sont restés au stade des promesses ou ne sont pas gérés par les pays membres mais par les bailleurs.

Le budget d’un milliard de dollars évoqué par la Cedeao s’annonce néanmoins difficile à mobiliser dans son intégralité. Comme de nombreuses organisations régionales, la Cedeao se heurte à la prédominance des logiques et des intérêts nationaux. Elle est aussi confrontée à un contexte particulier : plus du tiers de ses membres préparent une élection présidentielle en 2020. Cela va certainement peser sur la capacité de mobilisation des fonds annoncés à Ouagadougou, ces pays préférant sans doute concentrer leurs ressources sur leurs processus électoraux, voire sur la réélection des chefs d’Etat sortants. La Cedeao devra aussi compter avec l’insolvabilité de certains membres, comme les pays sahéliens qui n’arrivent pas à financer le G5 sur leurs fonds propres. Enfin, son contributeur le plus riche, le Nigéria, couvre déjà 70 pour cent de son budget, et il est difficile de lui demander de faire plus.

L’opportunité, pour un groupe de pays pauvres et endettés, de consacrer une somme aussi importante à la lutte antiterroriste peut par ailleurs être débattue. L’expérience montre que l’argent n’offre aucune garantie de résultat. Le Nigéria a consacré deux milliards de dollars à la défense en 2018 mais ne parvient toujours pas à vaincre l’insurrection de Boko Haram, qui compte seulement quelques milliers d’hommes. Le pays a été contraint d’appeler à l’aide le Tchad, dont les dépenses de défense, bien moindres, s’élevaient à 233 millions de dollars en 2018.

La région doit trouver des moyens plus raisonnables et plus efficaces de contenir la menace jihadiste : une coordination accrue des efforts, une amélioration de la collecte et du partage de renseignements, des contrôles aux frontières plus efficaces, ce qui passe par une réduction de la corruption, endémique dans de nombreux services de douanes et de police. Il s’agit désormais, pour la Cedeao, de diriger ses investissements en priorité vers ce qui manque plutôt que de financer des opérations militaires lourdes qui n’ont, jusqu’à présent, pas apporté le résultat escompté. Dans le cadre de l’Initiative d’Accra, trois grandes opérations conjointes transfrontalières ont été conduites en mai et novembre 2018, et en novembre 2019. S’il est difficile de déterminer le degré d’implication réel des centaines de personnes interpellées dans ce cadre, la surreprésentation de Peul parmi elles interroge. Céder à la stigmatisation communautaire aurait pour effet – déjà observé au Sahel – de faciliter le recrutement des jihadistes.

Les pays de la région devraient mettre en place des plans de lutte antiterroriste fondés sur des budgets qu’ils sont capables de renouveler sur le long terme et éviter de privilégier des solutions hors de portée au regard de leurs moyens réels. Ceci est d’autant plus important que les observateurs sont d’accord sur un point : la guerre contre les mouvements jihadistes actifs en Afrique de l’Ouest s’inscrit dans la très longue durée.

Le sommet de Ouagadougou n’a pas réussi à lever le doute sur les capacités de la Cedeao à collaborer plus efficacement avec son voisinage, notamment les pays d’Afrique du Nord et d’Afrique centrale. Cela fait pourtant partie de sa mission de coordination. Les crises au Sahel et dans le bassin du lac Tchad ont montré la continuité géographique et l’internationa­li­sation des activités des groupes armés. Des Etats membres de regroupements régionaux différents doivent donc élaborer des réponses coordonnées. Dans cette perspective, le reproche fait au G5 d’être trop limité géographiquement pour lutter efficacement contre le terrorisme peut aussi être fait à la Cedeao. Le jihadisme armé dépasse les frontières de l’Afrique de l’Ouest et touche par exemple un pays comme le Tchad.

La Cedeao n’a pas dit, pour le moment, comment elle entend articuler son plan d’action présenté à Ouagadougou avec les initiatives européennes en matière de sécurité et de développement du Sahel. Comment va-t-elle, par exemple, composer avec le nouveau « Partenariat pour la sécurité et la stabilité au Sahel » ou P3S, annoncé à Biarritz en août 2019 par la France et l’Allemagne ? Pour l’instant, le P3S n’intègre pas la Cedeao en tant que telle – le premier point du communiqué annonçant sa création ne cite pas l’organisation régionale ouest-africaine alors qu’il mentionne explicitement l’Union africaine, le Nouveau partenariat pour le développement de l’Afrique (Nepad), et le G5 Sahel – mais accueillerait éventuellement certains de ses membres. Comme la Cedeao, le P3S, dont le contenu n’est pas finalisé, entend améliorer la coordination des actions de sécurité et de développement dans la région, notamment celles des partenaires européens.

Plus fondamentalement, la lutte contre la violence jihadiste a dominé le sommet de la Cedeao à Ouagadougou, au détriment des questions politiques. Ce faisant, cette réunion a perpétué une lecture simpliste qui veut que les violences survenues depuis six ans au Sahel soient uniquement le résultat d’actes terroristes, et pas d’autres phénomènes, comme les insurrections rurales. Pour faire une différence notable, la Cedeao devrait endosser un rôle plus politique que sécuritaire, en commençant par faire la distinction entre des actions qui peuvent être qualifiées de terroristes, comme l’attentat de Grand-Bassam en 2016, et la rébellion armée d’une partie des populations des campagnes sahéliennes. Si elle continue de qualifier systématiquement les violences de terroristes, elle risque de passer à côté de l’essentiel : le caractère très politique d’une crise qui se traduit par le rejet parfois brutal de l’Etat, et pose la question de sa capacité à réguler les conflits autour de l’accès aux ressources naturelles.


VI. La menace de crises politiques


La Cedeao devra jouer un rôle politique accru pour prévenir un autre danger dans la région, lié aux processus électoraux. Dans plusieurs pays côtiers, où des élections doivent avoir lieu l’an prochain, des acteurs politiques s’emploient « à créer de nouveau les conditions de la polarisation, et donc de la tension et de la violence ». Dans un futur très proche, plusieurs pays membres pourraient être considérablement affaiblis par ces tensions politiques. La concentration actuelle sur les questions sécuritaires liées au terrorisme ne doit pas faire oublier que les crises politiques sont souvent aussi meurtrières que les conflits avec les groupes armés. Elles ont aussi tendance à affaiblir les forces armées en les déchirant selon des lignes partisanes ou ethniques. Elles ruinent des années d’investissement en formation et poussent les Etats à utiliser les appareils de sécurité pour surveiller et punir les opposants. Tout cela les rend beaucoup moins aptes à faire face à des groupes armés bien renseignés et bien entrainés.

Le Bénin, par exemple, connait depuis plusieurs mois de sérieuses tensions. Celles-ci sont nées d’une manœuvre du pouvoir exécutif visant à ce que seules les deux formations qui soutiennent le président Patrice Talon prennent part aux élections législatives d’avril 2019. Des violences ont éclaté dans plusieurs localités, faisant au moins sept morts dans la capitale Cotonou en mai. Le dialogue politique ouvert par le président Talon le 10 octobre dernier reste une coquille vide car aucun des ténors de l’opposition n’y participe. Au Togo voisin, la crise politique qui oppose depuis quatre décennies une opposition fragmentée à un pouvoir dynastique ne trouve pas d’issue, alors qu’une élection présidentielle est prévue l’an prochain.

En Côte d’Ivoire, les obstacles sont multiples à moins d’un an de l’élection présidentielle prévue en octobre 2020. Aucun consensus n’a encore émergé sur le cadre électoral, le principal parti d’opposition, le Parti démocratique de Côte d’Ivoire (PDCI), refusant de siéger à la Commission électorale indépendante. Le désaccord des protagonistes sur les règles du jeu laisse augurer un vote tendu et une éventuelle contestation des résultats. La tension actuelle pourrait même déboucher sur des manifestations violentes et une crise pré-électorale. Par ailleurs, le gouvernement a lancé depuis quelques mois une campagne d’intimidation et de pression sur les opposants, y compris les plus éminents, qui limite les possibilités de dialogue politique et attise la rancœur.

En Guinée, le président Alpha Condé envisage de briguer un troisième mandat en 2020. Sa volonté de modifier la Constitution pour pouvoir se présenter a d’ores et déjà entrainé d’importantes manifestations, faisant plusieurs morts en octobre et en novembre 2019. Sa détermination à rester au pouvoir pourrait à terme générer des affrontements ethniques entre sa communauté, les Malinké, et la population peul, majoritaire dans le pays et acquise à l’opposition.

Dans certains des pays du Golfe de Guinée, la sincérité de l’engagement dans la lutte antiterroriste est sujette à caution. Les gouvernements utilisent une partie des ressources sécuritaires pour surveiller ou réprimer l’opposition et non pour lutter contre la menace des groupes armés. De même, certains dirigeants ont compris l’intérêt qu’ils avaient à proclamer leur engagement dans la lutte antiterroriste, puisque celle-ci est désormais récompensée par les bailleurs, soit par des financements, soit par une tolérance marquée face aux comportements autoritaires.

Le risque réside dans la combinaison de l’extension de la menace jihadiste aux pays du Golfe de Guinée et du développement de crises politiques violentes dans les villes du Sud de ces pays. Si de telles crises venaient à éclater dans un ou plusieurs pays côtiers, cela mobiliserait une partie de l’appareil de sécurité au Sud et éloignerait un peu plus les Etats du Nord de leur territoire, facilitant considérablement la pénétration et l’implantation des groupes jihadistes armés. La Cedeao, avec le soutien de partenaires d’expérience, en particulier le Bureau des Nations unies pour l’Afrique de l’Ouest et le Sahel, devrait s’employer au plus vite à limiter l’ampleur des crises politiques qui se profilent.

L’organisation régionale devrait condamner les atteintes aux droits fondamentaux qui ont lieu dans certains pays membres, comme l’expulsion et l’intimidation d’opposants et la répression violentes des manifestations. Elle devrait aussi faire preuve de fermeté et rappeler aux pays concernés les règles communes concernant la loi électorale et l’indépendance des institutions encadrant les élections. Conformément au Protocole sur la démocratie et la bonne gouvernance que les membres de la Cedeao ont adopté le 21 décembre 2001, les gouvernements devraient s’abstenir de toute « réforme substantielle de la loi électorale […] dans les six mois précédant les élections » et s’assurer que « les organes chargés des élections soient indépendants et/ou neutres et aient la confiance des acteurs et protagonistes de la vie politique ».


VII. Conclusion


Pour la première fois de son histoire post-indépendance, l’Afrique de l’Ouest pourrait être confrontée, en 2020, à une crise globale : politique au Sud et sécuritaire au Nord. La jonction de ces deux foyers de tension serait catastrophique pour la région. Pour éviter un tel scénario, une prise de conscience doit avoir lieu au plus haut niveau. Les dirigeants doivent reconnaitre que le terrorisme n’est pas la seule menace qui pèse sur la région et que les intérêts régionaux doivent primer sur les calculs personnels et nationaux. Sans cela, de nombreux chefs d’Etat dirigeront bientôt des pays en pleine tourmente.

 

International Crisis Group, Dakar/Bruxelles, 20 décembre 2019

 

 

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